paradoxⅡ

Judas 03 嬉しげな微笑

「や、本っ当に待たせちゃったね。ごめんごめん」
「今何時だと思ってるんですかー!!?」
 キールさんが笑いながら頭を掻いて現れたのは、時間が流れに流れて、まさかの昼すぎだった!! な、何時間待たされたんだ!?
 昼頃になって、キールさん遅いですね~って言い始めた。さすがにお腹が空いたから、昼ご飯は食べてきた。けどまさか……その後も待たされるなんて!
 私が思わず立ち上がって通路に出ながら叫ぶと、キールさんは申し訳なさそうに笑った。
「何せ、教団のブラックリストに載ってた一味だからね。倒したの僕とノストだし、いろいろ聞かれてたんだ。本当にごめんね」
「わ、私はもういいですけど……」
 キールさんが悪いわけじゃないし、怒っても仕方ない。それに、キールさんを待ってたのは私じゃなくて、ノストさんだ。
 私はそう言いながら、イスから立ち上がるノストさんを横目で見て言葉を濁した。私が少し身を引くと、ノストさんは通路に出て、同じくらいの身長のキールさんを見た。でも、キールさんの方がちょっとだけ身長高い……かな。さすが年上。
 そのノストさんを見返しながら、キールさんが首を傾げて言った。
「会った時から思ってたんだけど、ノストって20歳のはずでしょ?の割に、少し幼さが残るって言うか……童顔?」
「ど、童顔……?!」
 それはノストさんの外見が17歳で止まってるからなんだろうけど、キールさんが何気なく言った言葉に、私は衝撃を受けた。い、いや別に変ってわけじゃなくて!もし本当に、ノストさんが童顔だったら……この顔は、不老抜きにしても大体保存なわけですか……!?
 それに対して、ノストさんは手のひらを自分の前に出した。そこに、ふわりと金色の光が溢れ、銀色の光を放つジクルドが現れる。見慣れない現象に目を瞬くキールさんに、ノストさんはジクルドを目で差して言った。
「コイツのせいで、3年前から不老になってる」
「え……!」
「……へぇ~、ってことは17歳のままなのか。あえて聞かないでおくけど、なんか大変そうだねぇ」
「え……?!」
 な……何この人達!? そのことを隠すことなく喋ったノストさんも驚きだけど、あまり大きなリアクションをしなかったキールさんも驚きだ!交互に二人を振り返って、私が二人の代わりに驚いていた。
 ノストさん……キールさんに不老のこと話した。やっぱり友達だから……信頼できるから、なんだろうな。私がそれを聞かされたのは、会って数日後だったなぁ……。どう考えたって、私よりキールさんの方がノストさんと一緒に過ごした時間の方は長いから、これは当然の差なんだろうけど……ちょっとなんか嫉妬しちゃうかも……。
「……で、ノスト。何処まで話したっけ?僕が、君を連れて行かなかった理由……だったかな?」
「……もういい」
「え?」
 やっぱりあまり本題に入りたくなさそうなキールさんが、静かにそう切り出した言葉を、ジクルドを消したノストさんは跳ね除けた。その意味がわからずにキョトンとするキールさんを見て、ノストさんは言った。
「キール、手合わせしろ」
「……別に、いいけど……理由はもういいの?」
「下僕、代わりの剣持って来い」
「だ、誰が下僕ですかーッ!! な、名前で呼んで下さいよっ!!」
 不思議そうな顔のキールさんの問いを無視し、ノストさんは私を見て言った。ううもう、下僕でも何でもいいけどさぁ!! 名前で呼ばれたら呼ばれたで照れるんだけど!いや、深い意味はないけど、うん、まぁ照れるんだ!!
 多分、ジクルドで戦うと、キールさんの剣を切っちゃうからだ。ジクルドに切れない物はない。切れないのは、オースで構成されているアルカだけ。
 当然、剣が何処にあるかなんて私は知らない。代わりに、何も聞かずにキールさんが持ってきてくれた。キールさんが持っているものと同じデザインの剣だった。彼のスペアらしいから、手入れも切れ味もバッチリだ。
 受け取ったそれをノストさんは抜いてみて、少し剣身を見て、すぐに目を離した。うん、やっぱり問題ないみたい。
「さっさと出ろ」
「……本当に、もう理由はいいの?」
「くどい」
「まぁ、ノストがいいって言うんなら、いいけど……」
 外に出ようと横を通り過ぎるノストさんを見てから、納得が行かなさそうな顔をしたキールさんもその後に続く。
 私が二人を追って外に出ると、大聖堂前にある階段を下りてすぐの大通りで、ノストさんとキールさんは向き合った。二人の間に漂う、ただならぬ緊張感を感じ取り、今からドンパチやらかすんだとわかった人々が二人に注目する。
 鞘に入ったままの剣を持ち、柄を握ったキールさんは、懐かしそうに微笑んだ。
「……懐かしいね。昔も、よく手合わせしたよね。ノストに誘われて、僕は仕方なく頷いて……」
「あの時、お前は本気じゃなかった」
「うん。君が手合わせしようって言う度に、また騙すんだなって、気が進まなかったよ。……でも、それは昔の話」
 そう言って、ヒュっと、キールさんが剣を抜いた。銀色の切っ先をノストさんに向けて、キールさんは……その笑顔に少しだけ鋭いものを含ませて、楽しげに笑った。強敵と会いまみえた剣士って言うのは、もしかしたらこんな顔なのかもしれない。
「今の僕を縛るものは何もない。強くなった君と、思う存分、戦える」
「……あぁ。借りは返す」
 剣先を下ろして構えたキールさんに、ノストさんも借りた剣を構えて言った。その目は、前にフェルシエラでラスタ様と戦った時みたいに、真剣で。
 ……この二人……きっとお互いに、もう一度、戦える日が来るのを待っていたんだ。
 キールさんは、強くなったノストさんと。
 ノストさんは、本気のキールさんと。
 互いに理不尽だった、過去を清算するために。

 先に仕掛けたのは、やっぱりと言うか、ノストさんだった。
 跳んだかと思うと、ギンッ!!と刃と刃がぶつかる音。そしてすぐ、連続して細かな音を奏でながら、二人の剣が幾度も重なる。
 ヒュッと突き出されたノストさんの剣を、真下から振り上げた剣で、キールさんが跳ね上げる。そのまま踏み込み、体がガラ空きになったノストさんに剣を薙ぐ。
 その刃は、ふわりと浮いたノストさんの前髪を根元から一房断った。寸前で倒れるように後ろ回りして回避したノストさんは、しゃがんだ体勢から一気に前に跳んだ。懐に入ってこようとするノストさんに、キールさんが少し焦った顔をして片足を下げ、飛び退く。足に剣先が掠り、ズボンを裂いた。
 軽く跳躍して間を詰めたキールさんの剣と、反転して返ってきたノストさんの剣が、再び噛み合った。
「す、凄ぇ……キールと互角だぞ……」
「〈驟雨の伯爵〉様が手こずってるぜ……信じられねぇ」
「違ぇよ、今は〈一閃光〉だっただろ」
「いや、〈橙の一陣風〉じゃないっけ?」
「〈瞬王子〉じゃなかったか?」
「あ、それだそれ」
 横からそんな会話がしたから見てみると、朝方キールさんと一緒に大聖堂にやって来た用心棒さん達だった。五人いる彼らは、目の前で繰り広げられる二人の攻防を、驚愕した顔で見ていた。
 っていうか、キールさんそんなに二つ名あるんだ……〈驟雨の伯爵〉、〈一閃光〉、〈橙の一陣風〉、そして〈瞬王子〉。どれも、一瞬で相手をのしてしまうところから来てるんだろうな……そんなキールさんと今、互角に戦ってるノストさん……今更だけど、凄く強いんだな……。
 ガギンッ!と、両者が刃を弾き合って距離をとる。が、即行地を蹴って、見えない速度で繰り出される刃達がまた細かく、何度も衝突する。
 動いた分だけウォーミングアップになったのか、どんどんスピードが上がってきてる……最初の方はちょっと見えてたけど、もう全然見えない……!だから何が起きてるかよくわからない私は、手のひらを握り締めて、ハラハラしながら二人の残像を見つめていた。
 やがて――
 ヒュッ!と鋭く風を裂く音がして、二人の動きがピタッと止まった。

「………………」
「………………」

 二人とも、お互いに剣を突き出した格好で、お互いを見据えていた。
 ノストさんの剣先は、キールさんの首横に。
 キールさんの剣先は……ノストさんの首横手前に。
「……き、キールが負けた……!?」
「嘘だろ?!」
「ま、マジか……!?」
 二人の腕の伸び具合を見ればわかる。ノストさんはまっすぐ腕を伸ばしているけど、キールさんは少し折れていて。ノストさんより一瞬遅かった……ってことだ。
 その差を見て、今まで真剣な顔をしていたキールさんは、破顔一笑した。
「あはは、突き出すのは同時だったのに、ノストの方が早かったね。はは、今度は僕が負けちゃったな~」
「………………」
 嬉しそうなその笑顔を、ノストさんは何処か納得が行かなさそうな顔で睨みつけていた。ノストさん……勝ったのに、嬉しくないのかな?
 と思っていたら、ノストさんはすっと剣を下ろした。そしてもう片方の手を、手のひらを上にして、同じく剣を下ろしたキールさんに差し出して。
「その剣貸せ」
「ん?どうかした?」
「いいから貸せ」
「ん~……まぁ、いっか」
 少し考えるような顔をしてからすぐ、キールさんは持っていた剣をノストさんに渡した。両手に同じデザインの剣を持ったノストさんは、受け取った方の剣をまじまじと見て、それから両手を下ろして。そして最後に、顔を上げてキールさんを睨みつけた。
 な、なになに?? 何が起こってるかよくわかんないですが……!キールさんはキールさんで、わかっていたようにその視線受け止めてるし!
 なんだかすっごく怒ってるらしいノストさんは、低い声で言う。
「キール……てめぇ、舐めてんのか」
「いや、だって仕方ないでしょ?どうやったって誤差って出るもんだし、完全に同じ物は作れないってよく知ってるはずでしょ、ノストだって」
「何で普段使ってる方を渡した」
「君だって、普段使ってる物じゃない剣で戦うんだし、僕が合わせるべきでしょ?スペアとはほんの数ミリグラムの差異だし、ま、このくらいのハンデなら問題ないだろうな~って思ったんだけど。まっさか、最後の最後でそれが響いてやられちゃうとはね~」
 「でも楽しかったね~」と、キールさんは、物凄く不満そうなノストさんに、あっけらかんとした様子で笑った。
「あの、キールさん……どうしてノストさん、怒ってるんですか?」
「普段使ってる剣と、スペアの剣、同じ物だけど、スペアの方がほんの少しだけ重いんだ。で、僕が使ってたのは、スペアの方。そのちょっとの重みの差で、最後、一瞬遅れちゃったんだ」
「そ、そうなんですか……」
 野次馬が散ってから、私が二人のところに近付いてキールさんに聞くと、彼はノストさんから返してもらった剣を鞘に収めながら、いつもの笑顔で言った。た、確かにそれじゃあ、本気で戦いたかっただろうノストさんにすれば、かなり不満だろうなぁ……。
 というか、数ミリグラム……って言ってたかな。そのくらいの重さの違いでも、かなり響くんだな……ん?ってことは、ジクルドで戦ってたら、ノストさんはほぼ勝つってこと?ジクルド、重さゼロだし。
 ノストさんが、借りていた剣をキールさんに渡す。2本の剣を持ったキールさんは、まだ納得していないらしいノストさんを見て言った。
「でもほんと、ノスト、強くなったよ。10年前、僕に全然歯が立たなかったとは思えないね~」
「うるせぇ黙れこの裏切り者」
「ちょ、ノストさん……!? それはいくらなんでもっ……!」
 ノストさんが躊躇なく発した一言は、私の予想をとんでもなく越えていた!う、裏切り者って、キールさんが気にしてることを言うなんて、ひどすぎじゃないのっ!?
 とかいう私の心配は無用だった。キールさんは落ち込むこともなく、むしろ嬉しそうにニコニコして。
「あはは、そんな裏切り者を、まだ友達だって思ってくれてるんでしょ?ノストはいっつもそうだよね~、気を許した相手だからこそ普段毒舌なんだよねぇ。僕みたいなポジティブ思考の人じゃないと、きっとノストの相手は気が滅入るよ~?その点、ステラさんは大丈夫だね」
「え、え……??」
「……ぶっ殺すぞてめぇ……」
「ふふふ、できるかな~?」
 自分の毒舌を逆手に取られたのが悔しいのかムカつくのか、地の底から響いてきそうな低い声で、いつもより物騒なことを言うノストさん。それに対し、キールさんは面白そうに、彼を試すように笑う。
 な、なるほど……この二人、上手い具合に性格が噛み合ってるんだ。毒舌をサラリと受け流せるキールさんと、常に上から目線のノストさんと。だからこそ、友達になれたのかもしれない。
 というか……気を許した相手ほど毒舌って……わ、私も、ノストさんに気を許してもらってるって考えていいのかな……?! た、確かに私、割とポジティブ思考かもしれないけど……!それって結構面倒な話じゃ!?
「さて、と。君達、旅の途中なんでしょ?次は何処に行くの?」
「あ、今、タミア村を目指してるんです。なので、とりあえずナシア=パントに入ろうと思ってます」
「タミア村かぁ……僕も、シャルティア内はあちこち行ってるけど、そこには行ったことないな。なんか変わった村らしいし、あんまり行きたいと思わないなぁ。ってことで気を付けてね、ステラさん。危なくなったら彼氏に守ってもらうんだよ~」
「だッ、だから違いますってばッ!!! ああもうっ、それは凄まじく迷惑な話ですっ!!」
 あわあわした私は、トドメと言わんばかりに、びしっ!とキールさんを指差して言い切った。なんかもう何を言ってるのかわからん!
 すると、私の横から、ノストさんが一言。
「下僕が姫気取りか。確かに凄まじく迷惑な話だな」
「ぐはぁっ?! いやあのでもっ、危なくなったら助けてくれるって信じてますよ!信じてますからねっ!?」
「知らん。襲われる原因を持つお前が悪い」
「そ、そりゃそーですけど!! 襲われる原因がわかんないじゃないですかっ!」
 ルナさんに似てるから襲われるってのはわかってるけど、その他に理由があるとしたら一体何なんだ!?
 普通に「ルナさんに似てるから」って返答が来ると思ってたら、ノストさんは淡々と喋り出した。
「ルナと激似。弱い。イチイチやかましい。馬鹿。よくコケる。妨害ばっかする。メシ食うのが遅い。メシ作る度に性懲りもなくニンジン入れてくる」
「って!? 最初の1つしか関係ないじゃないですか?! 全部ノストさんが思ってることでしょう!しかも好き嫌いはよくないですよっ!ニンジンは私からの挑戦状です!!」
「なら残念だったな。読む前にテリトリーから排除してる」
「なぁ~っ?! そ、それじゃニンジンが可哀想じゃないですか!せめて一口食べてあげて下さいよ!そしたら残りは私の皿に……うつ………………い、いやななな何でもないですッ!!!」
 寸前で自分が言いかけたことにはっと気が付いて、私は慌ててブンブン首を横に振った。
 な、何言ってるんだ私!? って言うか、テンションがおかしい!ニンジンが挑戦状とか馬鹿でしょ私!? いや馬鹿だけど!と、とりあえず落ち着け私~~っ!!!
 ぜーぜーと息をして、なんとか落ち着くと、キールさんが笑っていた。
「あはははっ、君達、いいコンビだね~!見てて面白いよ~」
「私は面白くないですよッ!!」
 なんかサリカさんとかフィアちゃんとか、皆にはよくそう言われるけど、私は断じて面白くないっ!いっつもノストさんに負けてばっかだし!くぅう、いつか勝ってやるー!!
「ふふ、その調子なら大丈夫そうだね。ステラさん、ノストをよろしく。僕もそろそろ、仕事に戻らなきゃ」
「あ……そうですね。私達も、そろそろ発たないと、夜遅くなっちゃいますし……」
「うん、だから、お互いに行かないと」
 お互いに、行くべき道を進まないと。
 10年の時を経て、再び交わった道。でもそれは、すぐに岐路に至って、ノストさんとキールさんは、それぞれの道を行く。
 ……私も、今はノストさんと一緒の道にいるけど、きっといつか、その分かれ道はやって来る。
「あの、キールさん……また、会いましょうねっ!もちろん、ノストさんも一緒に!」
「うん、もちろんだよ。また会おうね、ステラさん。それから……ノスト」
「……あぁ」
 微笑んだキールさんは、すっと手を差し出した。ノストさんも手を上げて、その手のひらとパンっと打ち合う。
「今度会ったら、また手合わせしてほしいな。僕とまともに手合わせできるの、今のとこ君だけみたいだからさ」
「次はてめぇの剣は借りねぇ」
「あはは、いいよ。楽しみにしてるね。それじゃあ……またいつか。僕の親友」
 手を小さく振って、キールさんは、微笑んでいた。
 心の底からの、嬉しそうな笑顔だった。

 

 

 

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「……親友かぁ……」
 キールさんと別れて、ノストさんと二人で歩く道。私は、別れ際のキールさんの言葉を思い出して呟いた。
「いいですね、親友って!羨ましいです!」
「面倒なだけだ」
「自分のこと、いろいろ知られちゃってますからね~?」
「………………」
 私がわざとらしく言ってみると、ノストさんは黙り込んだ。あはは、やっぱりね。そうは言ってるけど、そういう間柄の人は何も言わなくても信頼できるってことだ。ほんと、羨ましいな……。
「いいなぁ……私もお友達、ほしいです。なんだか、離れていても、信頼し合ってるだけでまた会えるって感じがして羨ましいです~……」
「違ぇよ。ブチのめすために会いに行く」
「ほらほら!無関心なノストさんが、会いに行くなんて自分から言うんですよ!? 羨ましいです……!」
「………………」
 さっきから羨ましい羨ましいってしつこい私に呆れたのか、ノストさんは面倒臭そうに溜息を吐いて。
「……お前は、いねぇのか」
「え?」
「いろんな意味で会いたい奴」
「い、いろんな意味って……」
 ど、どういう意味ですかね……ノストさんの場合は、キールさんと戦うために会いに行くって感じだからか。
 私が、会いたい人……か。そりゃ、サリカさんとかフィアちゃんとか、セル君とかミカちゃんには会いたいよね。けど……、
「いない……ですね。というか……ノストさんが会いたい人です!」
「はぁ?」
「いっ、いやあの変な意味じゃないんですが!! 私、村には会いたい人いないし、他のみんなには会いたいけど、そこまででもないって言うか……と、とにかく私!ノストさんは信頼してるので、会いたいと思います!!」
「馬鹿の思考は理解できねぇな」
「た、単純じゃないですかっ!信じてるから会っても大丈夫、会いたい!ってことですよ!? ……って、もしかして、私のお友達ってノストさんなんですかっ?!」
 喋ってるうちに、私ははっとしてノストさんを見た。しょ、衝撃的だ……!し、信じてるし会いたいって思ってる人だから友達なのか?! って言うかその前に、私達ってどういう関係!?
 ノストさんはやっぱりくだらなさそうに。
「下僕にも友人がいたのか。残念だが人違いだ」
「ぇええッ!!? そ、そー来ますかっ!ってゆーか私、結局下僕なんですか!? いっつもそう言ってますけど、なった覚えないですよ!フェルシエラで連れって言ってたじゃないですかっ!!」
「哀れだな。文字通りの意味もわからないか」
「……い、今、意味わかりましたよ……!」
 身分が何であれ、連れていれば「連れ」だよね……!何言ってるんだ私~!
 最終的に負けたらしい私が悔しがっていると、ノストさんが勝ち誇ったように言い切った。
「仕える相手がいただけよかったな、下僕」
「……嬉しくないですよぉ……」
 確かに、仕える相手がいない下僕って寂しいかもしれないけど……意地でも頷いてやるもんかっ!
 歩きながら、ノストさんをちらっと盗み見る。っても、いっつもどうせバレてるんだろうけど。
 ノストさん……本当に、私のこと、どう思ってるんだろ。フェルシエラで、とりあえず「居場所」って言ってたけど……。

『ノストはいっつもそうだよね~、気を許した相手だからこそ普段毒舌なんだよねぇ』

 ノストさんのことを熟知してるキールさんの言葉を信じるなら、これだけ毒舌で言われる私は、それなりに信用されてる……のかな。
 ……ま、いっか。ある程度は信頼してくれてるって、私が勝手にお友達だって思っとこ。
 信頼し合ってる友達なら、離れてもまた、会えると思うから―――