homeostasis

75 Noesis 05 たったひとつの探し物

 黒を背景に、ふわりと揺れる金糸。
 緩くウェーブのかかった金の長髪の後姿が、黒い世界を見つめていた。
 何処までも黒い漆黒の世界に、煌く無数の光。そこから境界を越え、さらに向こうを見つめたまま、右目に蛇、右腕に白鳥、右足に赤毛の獅子という異形の姿をした少女――カノンは、言った。
≪母様は、来ると思っているの?≫
 声は、世界に響くことなく散る。別に声を出さずとも思念だけで会話はできるが、カノンはあえて声に出して問うた。
 響くことのなかったその声に、世界に響き渡る声が答える。

―――当然だ そなたも見ているだろう―――
―――あの者は すでにそこまで来ている―――

 ユグドラシルと同化しているような神は、ここ数日、ここから、エオスのたった一人の人間の動きを見守っていた。その者は今、ざぶ・・ざぶ・・と重い足取りで、暗がりの中、ぼんやりとした白い灯りに照らされながら、進んでいた。

―――人は 余でさえ たった一人だけでも構わぬ 信用に値する者を求める―――
―――あの者にとって それがステラだった ならば―――

≪必ず来る……グレイヴ=ジクルドを持って≫
 神の言葉の先を継いで、カノンは言った。それから視線を上げ、緑石の円盤の上に座った格好で、黒天に訝しげに問いかける。
≪でも、ここまで来られるのかしら?ユグドラシルは、私やステラのように、ボルテオースを宿した者じゃないと拒否されるはずでしょう?≫

―――確かに ここは余の住まう地 ボルテオース以外は認めぬ―――
―――しかしあの者は 一度死に 蘇生している 今までに先例がない―――
―――もしかすると……―――

 ……その先が、紡がれることはなかった。
 死んだように静寂に満たされていたユグドラシルの一端の空間に、バチっと、雷撃に似た山吹色の光が弾けた。単音だったそれは次第に連続して繋がり、バチバチと激しくなっていく。黒い空を侵食するように、それはまばゆい白い光となる。

―――どうやら 余の予感は的中したようだ―――

 神が平坦な声で言うと。
 その白き光の奥から、何者かの手が伸ばされた。

 

 

 

  //////////////////

 

 

 

 思うように前へ進めない。
 自分を拒絶するように、引っ切り無しに山吹色の雷が肌を叩く。
 近付くほどに強くなる、身を切り刻むような凄まじい痛み。その先は自分の踏み込むべき場所ではないと、体が必死に訴えていた。
 だが、それさえも無視して、上がりそうになる声を乱暴に噛み殺し、ノストは片目で、光で真っ白な前を見据えた。

 イクスキュリアの宿を飛び出し、ほぼ身一つでやってきた、シャルティア北部に広がるジェダ砂漠。同じような景色が続く金色の砂地を進み、3年前の記憶を頼りに、ヨルムデルという遺跡群に辿り着いた。
 3年前は、アルトミセア真言で術式を発動させて、地下へ行った。しかし、当然そんなもの覚えているはずがなく、侵入者を防ぐためのその術式を、グレイヴ=ジクルドで破壊して・・・・侵入し、ウォムストラルの感覚を道しるべに地下へ来た。
 ――そして、地底湖に着いた自分は、ユグドラシルとエオスとの境界を破壊した。
 ボルテオースを宿した者しか通れぬ門を、破壊した。

 気を緩めればすぐに意識が持っていかれそうな中、ノストは、痛みでなかなか前に進まぬ体の代わりに、手を伸ばした。
 手応えを求めたわけでもない、その伸ばした指先。
 ……コツンと、何かが当たる感覚がした。

 壊せ。
 それが何なのか、考えるよりも先に。
 強い衝動に突き動かされるまま、不意に動きが冴えたノストは体を反転させる。そして、伸ばした手の代わりに、もう片方の手に持っていたグレイヴ=ジクルドを、破壊ロアとともに強く突き出した。

 キッィィ―――ィイン

 薄氷うすらいを割ったような、かすかな手応え。金属が振動するような、かすかな音。
 それが聞こえていることにも気付かず、激痛と負荷に苛まれる重い体で、進む。
 もう一歩、踏み込んだ瞬間、真っ白だった視界が真っ黒に切り替わった。

―――着いたわ ユグドラシルよ

 集中が切れると言って黙らせていたウォムストラルが、ようやく口を利く。
 真っ黒な背景に、数え切れない光が輝く神界ユグドラシル。しかしノストには、自分がその中の、緑石の円盤の上に立っていることも見えていなかった。
 当然、ウォムストラルの声も、耳に入っていなかった。

―――まさか ここまで入ってこられるなんて
―――おかしいわ ユグドラシルが貴方を 拒絶し切れていない・・・・・・・・・

 貫かれるような痛みは止まず、むしろ激しさを増していた。ノストを取り囲む山吹色の雷も、しきりに彼に牙を向く。自分を拒む世界は、その手を緩めなかった。
 それでも気を保っているノストの精神力、そしてその異変に、ウォムストラルが驚いて言うと。何処からともなく、笑い声がした。

―――ユグドラシルとエオスの境界を破壊し この神界と余を繋ぐ術式も破壊したか―――
―――術式があったら 余の想い1つで そなたをここから弾き出せたが―――
―――つくづく世界は 思うように回らぬものだな―――

 ユグドラシルに響いた、どんな声とも例えられない不思議な声音を聞いて、ノストの意識が外界へと向いた。同時に、コイツが神だと直感する。
 集中した意識で、周囲を目だけで見渡す。すると、自分の前に、いつの間にか、緩やかな波を描く長い金髪の後姿があった。
≪早くステラを探しなさい!! 母様は今、アンタを軽く複写してる!アンタのところに人形の「ステラ」が行った時と同じよ!母様が人型をとったら敵わないわ!≫
 金髪の少女――カノンは、人の左手に山吹色の剣を持って、肩越しにノストに叫んだ。見覚えのあるその異形の姿に、ノストは目を見張った。

―――カノン そなたも余を裏切るか―――

 まったくそう見えなかった娘の突然の翻意に、少し驚いたような、残念そうな、そんな神の声が響く。カノンは前を向くと、まっすぐな瞳でそれに答えた。
≪ステラには、助けてもらったもの。……私はこんな姿だし、生まれてすぐ飛び出したから、母様に嫌われてると思ってた。だから、ユグドラシルに帰るのが怖かった≫

 ――自分が生まれたのは、5年前。神が、初代セフィス・アルトミセアを思い描いて構築した。
 しかし、始まりの地ナシア=パントを漂う思念が強すぎて、それの影響を受け、自分は異形の姿となった。その姿を嘆き、拒絶されるのを恐れ、自分はユグドラシルを飛び出した。
 それから4年、人々に怯えられながら、シャルティア中を歩いた。その途中で、エオスにボルテオースの存在が現れたのを感じた。ステラが目覚めた年だ。
 その気配を頼りに辿り着いたのは、小さな村だった。その奥にあった家で眠る少女から、神ほどは強くないが、クロムエラトですべての事情を知った。
 ……絶望した。知りたくなかった。自分は、完全にいらなくなったなんて。
 実体を持たぬ故に死ぬこともできず、文字通り亡霊のようにさまよい、1年前、オルセスを魂だけの都にして、そこに落ち着いた。それから時が経ち……自分のところに、ステラがやってきた。
≪……けれど、ユグドラシルに帰ってきて、母様が温かく迎えてくれて、嬉しかった。そのきっかけを作ったのは、ステラよ。あの子は、そんなつもりなかったんでしょうけど……≫
 ユグドラシルに帰ってきてから、ずっとステラの動向を見ていたが、どう見ても後まで考えて動くタイプではない。それでも彼女は、不思議と後々感謝されている。自分も含めてだ。
 小さく微笑んでから、カノンは剣先を上げた。
 こんなにまっすぐになれたのも、きっと妹のおかげだ。
≪それに、ステラは私の大事な妹よ。例え母様の決めたことでも、ステラを壊すなんてさせない!≫
 人形は、もう完成間近だ。それを感じ取ってから、カノンは背後のノストに急かすように言った。
≪早く探しなさいよ!ステラは今、意識だけになって魂達の中に紛れてる!アンタが想えば、すぐに見つかるわ!ここは、そういう世界よ!≫

 ……あの光の中に、ステラが紛れてる?
 激痛と疲労とで朦朧とする意識の中、それだけ聞き取ると、ノストは真っ黒い周囲を仰いだ。
 まさに星の数だけある光。魂。
 あの中に、たった1つ、自分の探しているものがある。

 探し出せるわけがないと、いつもなら、そう思っただろう。
 ――気が付けば、走り出していた。
 カノンに背を向け、緑石の円盤の上を走る。浅く流れる神水が跳ねる。
 そして、縁に差し掛かると、迷うことなく跳んだ。
 足場から足を離した途端、浮遊感に包まれて、背後の足場も見えなくなった。
 真っ黒の中、上も下もわからなくなる。落ちているのか、飛んでいるのか。手を伸ばせば掴めてしまう距離に無数の星が輝く空を漂う。
 たゆたう自分に、ウォムストラルが優しい声音で囁く。

―――ノスト 騙されたと思って 思い浮かべて
―――貴方がここに来た 最大の理由 探しているものを

 神界ユグドラシル。人を拒むこの世界に、自分が無理やり侵入してきたその理由。
 ……たった1つだけ、探しているものがある。
 自分の居場所。

 ……いや違う。居場所なんて作ろうと思えば作れる。そんなものじゃない。
 もっと、衝動的な理由。
 たったひとりに執着する理由。
 それは、とても単純で、同時にとても醜悪で。

 目を、閉じた。
 瞼の裏の暗闇に吸い込まれそうになる意識を、皮肉にも激痛が引き戻す。その激痛で遠のきそうになる意識を、瞼の裏の暗闇にその理由を思い描くことで引き止める。

 ――出て来い。
 お前だ、勝手に身代わりになった馬鹿一名。
 いつまで寝てるつもりだ。

 一体いくつあるのか見当もつかない、数ある魂。山吹色の雷に苛まれながら、それらの中を漂っていたノストは、静かに瞼を上げた。
 仰向けなのかうつ伏せなのか逆さまなのか、まったく天地がわからない。ただ目の前、手を伸ばせば届く距離に、他のそれと同じ、1つの光があった。
 不確かな確信とともに、誘われるように手をすっと差し伸べる。温かくも冷たくもなく、ましてや形らしい形もない魂に触れた。
 瞬間。
 まるで直接頭の中が大滝に打たれるような、凄まじい不可視の奔流が襲い掛かってきた。
 生闇イロウとは比べ物にならないほどの頭痛に、こらえていた声が上がった。それさえ自分の耳には届かなかった。
 頭の奥で軋みが上がる。比喩ではなく、このままでは本当に中から壊れてしまう。そう直感した。

『これからも……隣に、いて下さい』

 体と頭の容赦ない挟撃にさらされながら、脳裏に、薄暗い中、月明かりに照らされた自分の姿が垣間見えた。
 と同時に、理解する。人の頭では持ち切れぬ、とんでもない情報量のこの奔流は、コイツの、ステラ自身の記憶だと。

『人を信じるのは、いけないことなんですか!?』
  『そっちが本心ですかッ!?』
  『……わたしは…………生きてても……いいん、ですか……?』

 自分では忘れかけていた言葉たちが、懐かしむ間もなく自分の中を荒々しく突き抜けていく。
 純粋というか天然というか、とにかく甘ちゃんで、すぐに泣き出す泣き虫で。皆に好かれる反面、孤独を恐れる寂しがりで。
 暴れ狂う記憶の中では、その時彼女が覚えた感情も伝わってきた。
 ルナに認められた時の、身が震えるほどの感動。イソナに【真実】を告げられた時の、世界の終わりのような絶望。その後、自分にあっさりした一言を言われた時の、泣き出しそうな憤怒。

『あぁあぁぁあああああああああッッッッッ!!!!!!』

 その時、一際高い声が、頭を貫いた。
 脳裏に映ったのは、滲む視界に血まみれで倒れている自分の姿。スロウに殺された時のものだと察した。
 体の真ん中に大穴が空いたような、悲哀。絶望。

嘘だ!ノストさんが死んだなんて嘘だ!!
  なんで、どうして!どうして私なんかかばったの!?
  ノストさんッ……どうしてっ……!!

 現実を拒絶する、ステラの心が聞こえた。ひどく痛々しいその嘆き。
 なぜ、かばったか?
 あの時は、体が動いていた。スロウに刺されてから、自分がステラをかばったことに気付いたほど、無意識のうちに。
 その理由は、今はわかる。それは、ここに来た理由と同じだ。
 単純で愚かで、物凄い衝動とともにできているそれは――……

 ピシッ――
 頭の奥から、亀裂が走る音がして。

 ざあっと、頭の中が晴れた。頭の中、込み合っていた記憶達が唐突に消え去り、自分の意識だけが残るのを感じた。

力の分量をはかるのに手間取った―――
―――ロアとラシュファで魂の持つ記憶を退けたわ 今なら行ける

 ジクルドとウォムストラルの声は、聞こえていなかった。
 頭痛の余韻を残す、軽くなった頭。それが認めたのは、視覚が伝える正面の景色。

 いつの間にか、真っ白な世界にいた。何もない白き光。白き闇。
 ノストの目が捉えたのは、その世界にたった1つだけあったもの。

 地面があるのかわからない世界を、蹴る。足の裏に手応えがあって、彼の体は力強く前へ飛び出した。
 白き光の中、手を伸ばして、叫んだ。「未来」とよく似たその名前を。
 声は、音は聞こえない。それとも自分に聞こえていないだけなのか。
 白き闇の中、おぼろげに見えた、瞼を閉ざした少女。
 霞んで見えたり、水面のようにゆらゆら揺れて見えるその姿は、今にも消えてしまいそうで。

 一糸まとわぬ彼女の細い腕を、伸ばした彼の大きな手が掴んだ。

 

 

 

 ……………………

 

 

 

 世界が黒になった。

 視界に映るのは、漆黒を背景に煌く白い光達。ユグドラシルに帰って来たと知る。思い出したように山吹色の雷の痛みが帰ってきて、思わず体を折った。
 上げたままだった左手に、霞む目を何気なく落とすと、ノストはいつの間にか、その手に、小さな光――魂を掴んでいた。

――― 一度でも 核の意識体に接触できれば 殻の記憶はもう襲ってこないわ

≪ステラの魂を見つけたなら、早く帰りなさいっ!! ステラの体は、私の体を構築してるボルテオースを使って、ラシュファで再構築すれば問題ないわ!≫
 何処からともなく、カノンの悲鳴のような声が聞こえてきた。神の攻撃に必死で対抗してくれているからなのか。
 とにかく、彼女の言う通り、『探し物は見つかった』。長居は無用だ。グレイヴ=ジクルドを持ち上げ、来る時同様、境界を壊してこじ開けようとする。
 ウォムストラルが戸惑ったように言うのが聞こえた。

―――カノン それでは貴方が

≪私は意識だけになるけど、むしろ好都合よ。こんな醜い体でも、役に立つなら遠慮なく使って。どっちにしろ、私と違って、ステラは体と意識がセットじゃないと目覚めないんだから、迷う必要はないでしょう?さあ早く!!≫

―――……わかったわ ノスト そのまま出て

 振り下ろす。と同時に、柄付近のウォムストラルが光を放った。
 ただでさえボロボロの体に、さらに消滅の力の負荷がのしかかる。ウォムストラルは、それとは別に、ラシュファを発動していた。
 無音で裂けた目の前の空間に、左手の煌きをしっかり掴んだまま、ノストは飛び込んだ。彼の持つ魂を、彼方からやってきた山吹色の粒が舞うように取り巻く。
 背中にしたユグドラシルから、重々しい響きが追ってきた。

―――世界の大罪人ステラ 共犯者ディアノストよ―――
―――あまり余を 侮らぬ方が身のためだぞ―――

 その声が遠くなっていき、痛みが引いていくのを感じながら……
 ユグドラシルとエオスの接続部。その狭間の真っ白な世界に呑み込まれた。

 飛び込んだ瞬間、手応えのなかった左手の魂が、不意に形をとった。
 天地がわからない世界、霞んでいく視界の真ん中に、向かい合うように少女の姿が浮かび上がった。
 もう、疲れ果てた体は、ロクに動かなかった。手を伸ばすことはできなかった。
 それでも、左手に掴んだ、確かなぬくもり――彼女の手を掴む手だけは、緩めずに。

 探していた、たったひとりの少女。
 安堵とともに、目の前の景色が薄れていく。自分の意識が遠のいているのか、世界が白くなっているのか。それすらもわからなくて。

 やがて、何も見えなくなった。

 

 

 

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 ……懐かしい、音を聞いた。
 何の音かと思ったら、鳥さん達の可愛い鳴き声で。聞き慣れているはずなのに、なんだかとても懐かしかった。
 閉じていた目を開いて、むくりと起き上がる。私はベッドの上に寝ていた。
 部屋を見渡すと、最低限の家具が揃った何処かの部屋。宿屋さん……かな?部屋には私以外、誰もいない。
 それから窓の外を見ると、太陽はすっかり南中していた。え、うそ……寝すぎた?まさかの正午起き?ノストさん、起こしてくれればいいのに…………って……、
「…………あ……」
 ……思い出したくない、赤い記憶がフラッシュバックした。
 そうだ。私の目の前で。ノストさんが……
 愕然と目を見開いて、震える手で頭を抱えた。その時に触れた腕の感覚がいつもと違うことに気が付いて、見てみると、私はいつもの服じゃなく、なぜか袖のない白いワンピースを着ていた。
 ノストさんの体温とか、血とか、何もかもが生々しい記憶として鮮明に残ってる。
 あの後……どうなったんだろう?私が、ノストさんを生き返らせようとして。それから……それから、どうなったんだろう。
 私……死んだのかな?ううん、そんなことより……ノストさんは……ノストさんは、生き返ったの?
 もしそうだったら、きっと私に科された代償は大きい。実際、ノストさんが生き返ったかどうかはわかんないけど……もしそうなら、じゃあ、ここは天国?着てる服もそれっぽいし……。

 ……ふっと、小さく笑みが漏れた。いつの間にか、震えも止まっていた。
 わかってる。天国なんてない。この世界は、ユグドラシルとエオスで成っているって。だから、死んだらユグドラシルへ向かうはず。あれ……でも私、人間じゃないし、もしかして当てはまらないかな?
 とにかく、ここは天国じゃない。なら……これは、天国の夢?
 ……まぁいっか。どっちでも。どっちにしろ、私はきっと、生きていない。
 元より、そのつもりだったから。ノストさんが生き返るなら、どうなってもいいやって。
 心残りなのは、ノストさんがちゃんと生き返ったのか知らないことくらい。何処かでわかればいいんだけどな。

 ぎしっと、ベッドから降りる。裸足のまま、床に両足でしっかり立つ。
 ぺたぺた歩いて、窓に近寄ってみると、視点が高かった。この部屋、2階……にあるみたい。
 下の方に、広い庭園が広がっている景色が見えた。色とりどりの花が咲き誇る、見覚えある庭。真ん中にある、人型の像。
 ……ここは……ミディア?やけにリアルな夢だ……なら、誰かいるかな……夢だから、あんまり期待できないけど。
 部屋から出ようと思って、窓から離れてドアに近付いた。裸の足が気になったけど、履く物が見当たらないから、そのまま向かう。うーん、何処かで履く物調達しよう。
 ドアレバーを回して、引いたら……向こうは赤紫色に染まっていた。
 夢の果て。この夢……この部屋しかないんだ。理由もなくそう思って、何気なく視線を上げた。

 目が、合った。
 吸い込まれそうな、深い蒼。

「……………………え……?」
 ……その2つの蒼が、一体何なのか、わかっているのに理解するのに時間がかかった。
 光を宿した、命の通う暗めの蒼の双眸。その光から、私は目が離せなかった。
 ドアの向こうに、少しだけ驚いた顔をした人が立っていた。そして私は、きっとそれよりも、もっと驚いた顔をしていた。
 夢の果てだと思った赤紫色は、彼が着る服の色だった。私にとって彼は黒のイメージだったけど、その色はよく彼に似合っていて。
 相変わらずサラサラツヤツヤな銀髪は、後ろが短くなっていたけど、見間違えるはずがない。
 でも、なんで?
 私と彼が、どうして同じところにいられるの?
 さっきまで諦観していた頭が、思いがけない奇跡に出会って、途端に混乱し始めて。
 喉が震える。
 なんで?どうして?
 ……ああそっか。夢か。天国の、優しい夢。その中なら、有り得ても不思議じゃないよね。
 そう考え付いて、いくらか落ち着いてきて、それでも胸が熱くなって。……嬉しくて。
 泣き出しそうになるのをこらえて、震える掠れ声で、呼んだ。
「ノスト、さんっ……」
 ……もう、会えないと思ってたから。
 たとえ夢でも、会えてよかった。

 こらえていたはずなのに、目が涙で滲む。ノストさんの顔が見えなくなっていく。こうしている間にも、夢から覚めてしまうかもしれないのに。
 邪魔な涙を拭おうと思ったら、滲んで色しかわからなくなった視界で、紫色と銀色が動くのが見えた。
 足の裏が浮いて、顔面に何か当たる感覚と同時に、体が温かいものに包まれる感覚がした。
「え……?」
 ……容赦ない強い力。抱きしめられたってわかったから、わけわかんなくて。
「痛っ……」
 呆然としてから、その腕の力ですぐに体が痛くなって、思わず声を上げたら、力が少し緩んだ。
 私の方に倒れかかるような体勢でいるノストさんの頭が、私の頭の少し上、すぐ横にある。そんな至近距離で、声が響いた。
「…………勝手に動くな、馬鹿が」
 いつもの毒舌が、何処となく安心したように、耳元で囁くように聞こえた。
 一番傍で、一番よく聞いた、一番大事な人の声。

「……ふっ……」
 喉が詰まって、声が出ない。
 言い返さなきゃ。また馬鹿って言われてる。言い返したい。
 けど、言い返す言葉は見つからなくて。代わりに、堰を切ったように涙が溢れてきて。
 彼にしがみつくようにして泣いた。触れる彼の体は、あたたかかった。
「ひ、っく……は、い……はいっ……ノストさん……ノストさんっ……」
 これが天国の夢なら、それでもいい。
 もう、覚めないでいい……