第05話レナのペンダント

「じーさんが発って、もう何日だっけ?」  トマトをあえたスパゲティをくるくるとフォークに巻きつけながら、ゼルスが聞いた。  正面に座るキルアが、スパゲティをぱくっと口に入れて、難しい顔をする。  その隣に座るレナに目をやると、彼女は慣れた手つきの食事の手を止め、短く沈黙した。 「……6日……?」 「で、いーんだよな」  ちょっと自信がなかったゼルスはホッとして、スパゲティを口に運ぶ。 「……もう1週間経つな。じーさんも、そろそろ帰ってくる」 「へ?そーだっけ?あ、でも、ゴウカな夜ご飯6回見たから、そっかぁ……」 「メシ基準かよ……」  空になった皿の上にフォークを置き、ゼルスは呆れ顔をしてティーカップを持った。  スパゲティにがっついているキルアが、納得した顔で笑った。 「うん、そーいえば、キズも大分楽になってきたし★」 「傷……って……」  ゼルスは一瞬、何のことかと思ってハッとした。  そうだ、自分と組んだ最初の依頼で、彼女は脇腹に傷を負った。あまりにいつも通りだから忘れてしまっていた。  二重の申し訳なさから目を横に泳がすと、キルアはニコニコ笑って言ってくる。だからその笑顔が怖いんだって。 「えっへん!すっかり忘れてたデショ?それだけボクがスゴイってコトだね♪」 「……悪い。もう……動くには支障ねぇのか」 「ダイジョブダイジョブ!ヤケドとかよりずっとマシだも〜ん」  キルアが何処までそれを本気で言っているかはともかく、今のはゼルスに落ち度がある。今は一人で行動しているわけではないのだ。チームを組んでいる以上、コイツのことも考えなければ。 「……もう、お別れ……?」  あと少し、スパゲティが残っているレナが何処となく寂しそうに言った。  この1週間で、レナはだいぶ二人に慣れていた。しかし笑うことはなく、キルアが馬鹿やっても、笑うどころか、きょとんとすることが大半だ。この乏しい表情を思いっきり崩せるのは、もっと先だろう。  ひとりぼっちを紛らわせてくれていた二人がいなくなるのは、レナにとって悲しいことだろう。  二人は、顔を見合わせた。  ケテルフィール侯爵家に雇われているわけでもない彼らに言えるのは、今はひとつしかない。 「また遊びに来るよっ!あとあと、おじちゃんが、いーよ!って言ったらいくらでもいるよー!」 「……まぁ、俺も暇だったら顔出すか。大体暇だろーけど。帰ってきたら、じーさんに聞いてみたら?」 「うん……」  ゼルスとキルアの最大限の厚意に、レナは子供相応にこっくり頷いた。かと思うと、大人顔負けの優雅な手つきでスパゲティを口に運ぶ。この面は到底敵わない。  その隣からガチャンっと音がして。ゼルスは今更だが、でっかい青筋を浮かべた。  食べ終わった皿を、音なんて気にしないでガチャガチャンと重ねるキルアは、随分と高い皿の山を作っている。 「っントによ……お前、毎回毎回どんだけおかわりしてんだ!バカスカ食いやがって、このブラックホール腹が!初日にある程度遠慮しろって言っただろ!つーか毎回言ってるしもう!!」  後ろでメイドが見ているのにもかかわらず、ゼルスは叫んでから馬鹿らしくなって額を押さえた。  初日は驚いた。まさかコイツがこんなに食べると思わなかったから。食う速度も速いし、おかわりの数も尋常じゃない。呆然と、次々に空になっていく皿を見ていることしかできなかった。  フォークを置いて、キルアは不服そうに反論してくる。 「だっておじちゃん、たくさん食べていいって言ったしー!ボクだって遠慮してるよ!? ホラホラっ、昨日のお昼、16皿だったデショ?今日は15皿だよ!」 「変わんねぇだろーが!遠慮をケチってどーすんだよ!食いすぎだっつーの、ったく……」  溜息を吐いて、ゼルスは長い食卓から立った。食後の紅茶を飲み終わったレナも、一緒に立ち上がる。  キルアは、「ごちそーさまっ☆」と15枚の皿に手を合わせてから席を立つ。おいしく食べられている分、食材たちは幸せなのかもしれない。  すぐそこにトレイを持った二人のメイドがやってきて、皿などを片付けていくのを尻目に、三人は部屋から出る。 「今日は何しよっか〜?」 「あー、そーだな〜……」  いつ見ても眩しい床を歩きながら、キルアが聞いた。  1週間もこの屋敷にいると、だんだんすることがなくなってくる。ゼルスは頭の後ろで手を組んで、絵の描かれた天井を見上げながら歩く。  この屋敷は、大広間や応接間、オスティノやレナの部屋に行く場合、玄関前を通ることになる。とりあえず、一行はそこに向かって歩いていた。 「レナは何したい?」 「……何でも」 「じゃあ、庭にでも出るか」  レナに聞いてもいつもこうだった。そのうち希望を言い出すかもしれないと、一度は聞くようにしている。今はまだ、こちらが連れ出す段階なのだろう。  「お庭お庭〜♪」と、何に対しても楽しそうなキルアがスキップで少し先を行く。  やがて玄関前に着き、シックな玄関の扉を開けて外に飛び出した。  昨夜降った雨のせいで、庭は全体的に湿気ていた。雫をまとった草木や花が、太陽に照らされて青々しく輝く。噴水の水も、やや増水して濁っていた。 「おおっ、水増えてる!何かいるかもよ、れーちゃんっ!」  レナの手を引っ張って、キルアはとたとたと噴水に駆け寄った。雨が降ったくらいで急に住んでる奴はいねぇよ……とゼルスは言いたかったが、レナも興味津々みたいなので言わないでおいた。  キルアが興味を向けるものは、今までレナが意識したことがなかったものばかりのようで目新しいようだ。レナは子犬のようにキルアについて歩いている。姉妹みたいで微笑ましい光景だ。  ゼルスはふっと笑って、噴水を覗き込んでいる二人のところに近付く。 「………………」  ……ふと、足を止めた。  振り返る。開けっ放しのシックな玄関の扉が見える。閉めてくればよかったと思う。  しかし、そのまま視線を正面に戻す。噴水を見つめる二人の背中がある。その向こうの遠くには、7日前に二人が通って来た門が見える。  風が静かに吹き過ぎていく。 (……今……誰かに見られていたような……)  直後、その違和感が濃密なものに変化した。  上からの殺気!  だが、向けられているのは自分じゃない。  ゼルスは地を蹴り上げ、一足で跳躍した。 「レナッ!!」  こちらを振り返ろうとしたレナを突き飛ばし、弓を掲げた。  上から降って来た衝撃が、手首から肘を駆け抜けた。 「っにゃろ……!!」  無理な体勢で受けたせいで腕が痺れた。  代わりに、ゼルスは回し蹴りを放った。  蹴りは当たらなかったが、弓にのしかかっていた圧力が退く。  襲撃者は庭のの石畳に着地した。  突き飛ばされたレナを助け起こしたキルアが、彼女を背に守るように立つ。 「へぇ、イイ反応してるじゃないか」  屋根の上から襲来してきた相手は、小柄な影だった。  年は、ゼルス達と変わらない。薄く開かれた唇からは鋭い八重歯が覗く。見下したようなワインレッドの瞳は妖しげに光り、その全身から香る獰猛な気配のせいか、縛られた長い髪は黒ずんだ血の色に見えた。内なる荒々しさがにじみ出る、狡猾な肉食動物のような少女だった。  薄汚れたブラウンのコートに身を包んだ彼女の視線は、三人の後ろに向けられていた。 「最近、随分と飛族に縁があるねぇ。な?ゼド」  ゼルスとキルアが猛然と後ろを振り返る。  噴水の中心にたたずむ女性天使像の向こうに、白い羽が見えた。  気配も物音もなく、そこに立っていたのは、銀髪と翠色の瞳を持つ青衣の青年。 「……ぁ」 「ぁあーーっっ!!!この前の〜ッ!!」 「ん?ゼド、知り合いか?」  ゼルスが驚こうとした寸前に、キルアが彼を指差して驚いてくれた。そのせいでゼルス自身は驚きが失せる。  以前、空中で出会った、大きな翼を背負う正体不明の鳥族だった。ゼルスが彼を一瞥して答える。 「この間、ちょっと世話になったってとこだ」 「へぇ、そっか。面白くなりそうじゃないか」  少女は、くつくつと楽しそうに笑った。  一方、ゼドは、感情が読みづらいが何処となく睨むような目つきで少女を見た。 「シドゥ。話が違う」 「違わないよ?だってアンタは気配の大本・・・・・を探りに来たんだろ?なら満足だよな?で、アタシの目的はアレ・・」 「………………」  ゼルスとキルアを挟み、二人の襲撃者は対峙する。  青年鳥族が手を出さないのが不思議なほどの、一触即発の気配が渦巻いていた。 (こいつら……仲間じゃないのか?)  ゼルスが淡く思った直後。  少女――シドゥが、朱色の棍棒をその場で振り下ろした。  隕石が落ちたように、控えめな色彩の石畳が吹き飛び、黒い地面の穴が穿たれる。  肩を震わせたレナをキルアが抱きしめ、ゼルスは過剰な演出に顔をしかめた。  赤い少女は、愉悦の笑みで言った。 「ああ、これこれ……こっちは戦うこと自体が、えらい久しぶりなのさ。ずっと戦いたかったんだよねぇ……そーゆーわけで、どいてもらおーか?飛族お二人さん」 「……どういうわけだか知ったこっちゃねーよ。断る」 「嫌だねーだッ!! れーちゃんに何の用っ!」 「あらら……だってよ、ゼド。やるしかないみたいだけど?」 「………………」  わざとらしくゼトに話を振るシドゥ。ゼドはもう、何も答えなかった。  ゼルスは、ゼドの方を向いているキルアに、背中合わせのまま言う。 「ゼドとかいう方、特に気を付けろよ」 「ゼルスもねっ」 「それから、魔法で間違って殺すなよ?事情聴取するからな」 「へ?」 「……てめー殴るぞ……」 「ウソだってばぁ。わかってるよーだっ」  魔法は、力加減を間違えば、すぐにでも人を殺すほどの威力になる。あらかじめキルアに釘を刺した。  不安そうな顔のレナを振り向いて、ゼルスは言った。 「レナ、乱暴になるけど我慢してくれ」 「……大丈夫、なの……?」 「ん……まぁ、お前は最優先に守るから。キルア、わかってるだろーな?」 「らじゃー!」  キルアが敬礼して言うのを聞いてから、ゼルスは状況を整理した。  思わず言葉を濁したほどには、こちらの状況は悪い。  レナを守りながらというハンデつきだし、キルアとはまだちゃんと共闘したことがない。  それにゼドは、剣を交えてはいないが、自分たちと比べると能力がぶっ飛んでいるのがわかっている。  内心で、深い溜息を吐いた。 (……やるしかねぇ)  勝ち目のない戦いは退くのが基本だが、ゼルスは腹をくくった。  ゼルスとシドゥの間には、微妙な距離があった。一瞬で攻撃を仕掛けることも、防ぐこともできる距離。  ゼルスは前者を選んだ。  シドゥの腕を狙って、矢を放つ。  シドゥは身をそらしてかわし、ゼルスに向けて駆け出した。 「さぁて楽しもうじゃないかっ!!」 「チッ……!」  自分は弓専門だ。近接の相手の間合いに取り込まれるとやりづらい。  シドゥが目の前で棍棒を振り上げる。ゼルスは弓で防御態勢をとった。 「『風の神の加護、レイス』ッ!!」 「魔法……!?」  キルアの声に、シドゥの気がそれた。  シドゥはとっさに急停止し、大きく後退した。  暗赤色の髪の毛先を、魔法の刃が切り裂いた。 「さんきゅー、ナイス」 「っひゃう!?」  ゼルスが一息吐くと、悲鳴らしくないキルアの悲鳴がした。  猛然と振り返って、驚愕した。  小柄なキルアが、ゼドの大剣を真剣白羽取りしていた。  ゼドが何処から得物を出したのか、何でそんな状況なのか、いろんな疑問が頭を過ぎったが、小刻みに震えるキルアの細腕を見て我に返った。   『……とにかく、それに名前を書いちまった以上、この依頼はお前らで完遂させるんだぞ。いいな。特にゼルス』  オヤジの厳しい顔が脳裏に浮かんだ。  協力、連携は、いざやろうと思ってもすぐにはできない。仲間の得意不得意、気概、動きなど、さまざまなものを熟知した上で、十分にできるものだ。  少しの気持ちのズレが、大きな損害を招く。  今だって、キルアが近接が得意でないゼルスを援護してくれた時に、すかさずゼルスがキルアの空きをフォローすれば、こんな状況にはならなかったはずだ。とはいえ、キルアもキルアで援護するポイントが違う。 「ったく、仕方ねぇなっ!」  2本矢を抜き、ゼドの肩辺りを狙って撃つ。  ゼドは大剣をキルアの手から引き抜き、矢を切り伏せた。 「いただき!」 「させるかよっ!」  その隙に接近していたシドゥが、棍棒を大きく薙ぎ払う。  ゼルスは、レナと一緒にしゃがみんで。 「しゃがめっ!」 「うひゃあ!?」  反応が遅いキルアの足を払い、転ばせる。  棍棒が、三人の頭上を掠めた。  すぐに筆記をしたキルアは、天に手のひらを向けて名唱した。 「『溢るる大河、サイル』っ!!」  手のひらから、噴水のように勢いよく水流が噴き出した。  水は三人を包むように展開する。  水の間から、シドゥが進む足を渋らせたのが見えた。  時間が稼ぎになるかもしれないと思った刹那。  すっと、何の抵抗もなしに刃が通るような幻覚が、ゼルスを捉えた。  うなじを駆け上がる、本能的な予感。 「キルア伏せろっ!!」 「ふええっ!?」  キルアは、よくわからないまま頭を抱え。  ゼルスは、その前に飛び出して弓を掲げた。  真上から重い衝撃が降ってきた。 「っあが……!!」  鉄球が降ってきたかのようだった。肩が外れなかったのが奇跡だ。  弓にのしかかった重圧は、キルアの水流魔法さえ打ち消した。水はすべて飛沫と化し消える。  シドゥの一撃目とは比べ物にならないほどの強烈な振動。肘まで瞬時に痺れる。握力が一瞬緩み、弓を取り落としそうになる。  ゼルスの弓は、木材であるにもかかわらず、魔力を宿すため鉄に匹敵するほどの強度を誇るセロルという木からできている。多少の攻撃では傷1つつかない強固なものだが……今の攻撃は、さすがに少し傷がついたかもしれない。  しかし、目の前で無言で弓と刃を交えるゼドの表情は、無表情だが余裕そのものだ。 (手加減してやがる……!)  ゼルスは奥歯を噛んだ。  押せどもびくともしない相手の刃が、力の差を物語っていた。 (……だったら!)  ゼルスはあえて足を浮かせた。  拮抗していた力ののった刃が解放され、少年竜族をその場から弾き出す。 「キルアっ!!」 「待ってたよー!」  筆記が完了し、隙あらば打ち込もうとしていたキルアが返事をした。 「『風の神の加護、レイス』っ!!」  疾風魔法が飛び出すのに合わせ、ゼルスは矢を射出した。  放たれた矢と魔法は、青年鳥族を一気に退けた。  攻撃を回避しながら後方へ後方へと飛び、ここからは距離がある屋敷の塀の上に下り立った。  二人は思わず拳を握り締めたが、その喜びは一瞬だった。 「はいはーい、注目〜」  悠長なシドゥの声。  はっと顔を上げると、女性天使像の上に、小さなレナを片腕に抱いて立つシドゥがいた。 「レナ!」 「れーちゃんっ……!」  ゼドを退けさせるだけで頭がいっぱいだった。ちょっとした油断を突かれ、さらわれたのか。  レナはシドゥの腕から逃れようと手足をばたばたと動かしているが、効果は薄い。シドゥはそんなレナのあごを捕まえ、眼下の二人に顔を向けさせる。少女の不安そうな表情を見て、二人は歯噛みした。  シドゥは、くつくつ笑って言った。 「別に、この子を殺そうってわけじゃないんだよ?わざとそう見えるようにしたんだけどねぇ」 「へ……?」 「アタシはコレがほしいだけ」  シドゥはレナの首筋に手を動かした。  目を押し開いたレナの目の前で、赤い石のペンダントが揺れた。 「か、返してっ……!!」 「おっとと、危ない危ないっと」  レナが手を伸ばすと、シドゥの体が傾いた。  赤い少女は難なく宙返りして天使像の上から下り、縋ってきそうなレナを掻いくぐって距離を置く。  シドゥは微笑んだ。無邪気さの中にひそむ残酷さだけを抜き出したような笑顔だった。 「そんじゃ、さよならお二人さん。楽しかったよ?」 「おい、待てよ!!」 「れーちゃんのペンダント返せぇ〜〜っ!!」  駆け出したシドゥを追って、ゼルスとキルアが動き出す。  飛族の彼らから見れば、人間の足なんて亀同然だ。追いつくことなんて造作もない。  しかし、 「『天からの断罪、ギア』」  飛び立とうとした寸前、ひとつの影が頭上を飛翔していった。  目の前が真っ白に染まり、腹底を轟音が貫いた。 「うわっ!?」 「ひゃあっ?!」  完全に意表を突かれた。眼前に巨大な雷が落ち、とっさに目を瞑ったが視界は機能しなくなっていた。 「くそっ、やりやがったな!」  ゼルスがチカチカする目で赤髪の少女と青装束の去っていった方向を見るが、すでに二人の姿は陰もなくなっていた。