paradox

 どんなに穏やかな奴だって、怒る時は怒るだろう。  それと同じように、どんな馬鹿でも怒ることは知っているようだ。 「………………」  月の光が差し込んでこない。いくらこの街が霧に覆われているといっても、月光が少しも入ってこないのはおかしい。どうやら空の上で、雲が月を隠してしまっているようだ。  真っ暗な部屋。闇。静寂。その静寂をかすかに揺らす、規則正しい息遣い。  不意に、窓の外が白みを帯びていく。空の上で、雲から解き放たれた月の光が薄く入ってきて、部屋の中をぼんやりと照らした。  ベッドの上で、うつ伏せになって眠る少女。枕の上で顔を横にして寝ている彼女の顔は、何処か悲しげに見えた。その頬は少し濡れていて、月光にキラリと煌く。  ――そして、もう一人。  息も衣擦れも、何一つ音を立てぬまま、その前に立つ影。少女以上に気配が希薄なその影の姿が、光に照らされて白く浮き上がる。  闇に溶けるような、黒い服を来た青年。顔と髪が白く際立つ彼の端正な無表情は、眠る少女を見下ろしていた。   『どうして二人とも、信じてあげようとしないんですかっ!! 人を信じるのは、いけないことなんですか!?』  先ほどの少女の言葉が蘇る。  ……馬鹿だ。本当に、コイツの言うことを聞く度にそう思う。  馬鹿が付くくらいの甘ちゃんで、そしてお人よしだ。何も、何もわかっちゃいない。聞く度に、妙にイラつく。  人を信じるとか、そう簡単にできるものじゃない。――よほどの馬鹿でなければ。  大体、今更そんなこと言われても、とっくの昔に自分は信じることをやめたのだ。  信用した相手に裏切られて、自分は誰も信用しなくなった。できなくなった。  だから、恐らく。  そんな綺麗事を、疑いもなく、まっすぐ信じられる彼女は、太陽のように自分には眩しすぎるのだ。   //////////////////  ガキンッ!!と硬い手応えとともに、相手の手から赤い剣を跳ね上げる。  げッ、という顔をしたその首筋に向けて、間髪入れずに剣先を突きつけた。相手はピタっと固まって、仕方なさそうに、参ったように両手を上げる。 「ったた~……あー、痛い痛い。はいはい、降参降参。剣下ろして」 「………………」  溜息を吐く相手に言われ、10歳のディアノスト=ハーメル=レミエッタは、すっと剣を手元に戻して鞘に収めた。  短い銀髪の少年だった。年の割に口数も少なく冷静だが、目付きと口の利き方はすこぶる悪い。身長も、並に比べれば低い。しかし、そこだけは年相応に、唯我独尊のワガママ生意気ボーイだ。  そんな少年に負けた相手がひょいっと立ち上がると、彼はあっという間にノストの身長を追い越した。コイツの身長が自分よりも高いことが、最近のノストのムカつくポイントだ。 「ほんと、いつものことだけど、ノストって容赦ないなぁ~。僕が弱いってことは、よーく知ってるはずなのに」  そう言って穏やかに笑うのは、柔らかそうな、淡いオレンジ色の髪の少年。銀色の瞳が印象的な、優しい雰囲気の15歳だ。  キール=グライド=ヴェンディン。フェルシエラのラウマケール第四位ヴェンディン伯爵の息子だ。ヴェンディン伯は、ノストの父であるレミエッタ公と旧知の仲らしく、そういうこともあって、ヴェンディン伯爵家とは一番親交が深い。  自分よりも背の高いキールを見上げ、ノストは当然のように言い放った。 「お前が弱すぎんだよ」 「いや、うん、そうなんだけどね~……それなりに気を遣ってほしいなーって。ケガしたら大変でしょ?僕が」  肌触りの良い高級布の服をパンパンと叩いて土を払い、キールは横の方に突き立っていた剣を拾う。それを腰の鞘に収め、並よりも背の高いキールは、自分よりもずっと小さいノストを振り返った。 「やっぱノストは、ラスタ様の子なんだなぁ。まだ10歳なのにね。友達として誇らしいよ。僕なんかもう15歳だけど、才能に恵まれてないみたいだからな~。父上は凄く強いんだけど」  「困っちゃうよね」と、キールは言葉通り、困った笑顔で頭を掻いた。キールは、彼の緊張した顔や真剣な顔を想像できないくらい、いつも笑顔だ。実際ノストは、キールとは、すでに2年ほどの付き合いだが、笑みが浮かんでいない顔を見たことがない。  ――レミエッタ公、ヴェンディン伯、両貴族には、それぞれ息子が一人ずついた。それがノストとキールだ。親の仲もあって、よく一緒に遊んで育ってきた。  年の差はあるが、誰に対してもデカイ態度を取るノストと言い、誰に対しても一歩身を引く態度を取るキールと言い、上手い具合に合致してなんとかなっているらしい。  キールは温厚だが、相手に対して思ったことはズバっと言う。だから褒め言葉も、世辞や媚を売るためではなく、本心からの気持ちだ。  今だって、他の誰かが言った言葉だったら、どうせ世辞だろうと思っただろう。しかしキールが言えば、ノストはそれを素直に受け止められた。まぁ大半が、褒めるに値しない、当然だと思っていることだが。  とにかく、他の人間よりは信用している。だから、例えば……、 「……キール」 「ん?なに?」 「お前の頭貸せ」 「あはは、また?いいよ、もっちろん。僕が唯一、ノストに勝てる分野だからね~」  とか言われているが、事実なので何も言い返せない。でも何かしないと気が済まないので睨み付けるが、キールはその笑顔でさらっと受け流してしまう。  キールが唯一、ノストに勝てる分野。――勉強である。  基本的に、書物などがあれば自分で勉強できるが、やはり独学ではわからない部分もある。しかし、両親や使用人の誰かに聞くのは癪なので、たまに遊びに来るキールに聞いている。  何と言ってもキールは5歳年上だし、10歳の自分に比べれば、5年分、頭が良いのは当然だ。教え方も上手いのでわかりやすい。キールには、剣術なんかよりも教師の方が向いているかもしれない。 「んじゃ、部屋に行こうか。今日は何かな?」 「イクスキュリアの貴族階位について」 「あぁ、確かにめんどくさいな~、アレは。決闘で階級が決まるフェルシエラと違って、名誉やら血筋やら権威やらでややこしいんだよね。ではでは、このキールさんがわかりやすくご説明いたしましょう~」  屈託なく、にこにこ笑いながら隣を歩くキール。いつものその笑顔からノストが目を離した時、変わらぬ口調でキールが言った。 「ねぇノスト。僕達、友達かな?」 「……?」  ――急な話題の転換。あまりにも突拍子なその内容に、ノストがキールをもう一度振り向くと、彼は微笑んでいた。……少しだけ、不安げに。  キールのそんな微笑は、初めて見た。いつも穏やかな笑顔ばかりだった。それ以外でも、困ったような笑みくらい。こんな笑みなんて――見たことない。 「……キール?」 「ノストがマジメに答える性格じゃないって、わかってるけどさ。せめて、頭振るとかしてほしいな。僕ら、友達だよね?」 「………………」  訝しげに問い返したノストに、キールは、穏やかだが真剣な口調で言う。その不安げな微笑を見て、ノストはふと、気が付いた。  ――キールは、自分のことをよく知っている。剣の腕がどれくらいだとか、趣味は何だとか、嫌いな食べ物は何だとか、この態度の時はこう思っているとか。  しかし……自分は、キールのことを知らない。  年上。穏やかによく笑う。ヴェンディン伯爵の息子。……そんな基本情報しか知らない気がする。ふわふわとして掴みどころがない人物だと、今更気が付いた。  そんな相手を、自分は信用できている。我ながら不思議だった。 「………………」  まっすぐ自分を見据えて答えを待つキールから視線を外し、ノストはうつむいた。それから長い間を置いた後、ようやく小さく頷く。それを確認すると、キールはホッとしたように笑い、やっといつもの笑顔に戻った。 「そっか、よかった。僕の独りよがりだったら空しいしね。それじゃ、改めて、部屋に行こうか」 「……何かあったのか?」 「何でもないよ。……あれ、そういえばノストが心配してくれるのって初めてだ」 「心配してねーよ。聞いただけ」 「またまた~」 「………………」  キールはニコニコと笑いながら、ドアを開く。元通りになった笑顔、口調、様子。  しかしノストは、その見慣れた背を見つめながら、胸に残った妙な不安を感じていた。   //////////////////  フェルシエラの貴族で、幼い頃に真っ先に教え込まれるのは、「熟睡しないこと」だ。  睡眠中と言うのは、その人間が最も無防備な時だ。だからこそ武人は、基本的に熟睡しない。何があってもすぐに飛び起きられるように。寝ていても、ぼんやりと意識は起きていて、気配などを探っている。  フェルシエラでは、特にその傾向が強い。力が物を言う都市ゆえに、上位の者には、刺客が送り込まれることもある。掟で禁じられてはいるが。  しかし、圧倒的な力を持つ当主を狙うのは、ごく稀だ。狙われやすいのは、その子供である。子供を盾にして、当主と取引するためだ。  そのために、まず子供には、周囲の妙な気配を察して飛び起きる訓練が行われる。  周囲の妙な気配を察することが一番の目的だが、それだけではない。とにかくおかしいと思ったら、起きるようにしつける。  ……例えば、今のように。 「………………」  薄闇の中、ベッドの上に、右を下にして寝ていたノストは、夜の静けさに不釣合いな、遠くの剣戟の音を耳にして目を開いた。  ――もちろん、ノストもその教育を受けてきた一人だ。それも、周囲の貴族達が行う時期より早く、物心ついた頃からだった。  何と言ったって、彼はラウマケールの頂点に立つ当主の息子だ。間違いなく、フェルシエラ一、狙われやすい子供だろう。  静かにむくりと起き上がり、枕元に置いてある剣を持って、自室を出た。廊下の窓から外を見るが、目立った変化はない。  しかし、耳を澄ますと、確かに刃と刃がぶつかる音がする。これは……恐らく、1階から響いてきている。  階段は、廊下の両端にある。下の様子を見に行こうと、一定間隔である窓から月光が差し込む廊下を進もうとした時――ノストはようやく、その存在に気が付いた。  暗闇の中、窓から注ぐ光で、窓の形に切り取られた床。――そこに、スッと進み出てきた人影。  剣の柄を握って身構えるノストの視線の先、白い月明かりに照らされて露になった相手を見て、ノストは目を見張っていた。 「…………キール……?」  思わず名を呼ぶが、相手は返答しなかった。  ――見間違えでなければ、暗がりから現れたのは、確かにキールだった。見慣れた髪型、背格好。月の明かりだけではわかりづらいが、少年は、変わらぬ柔和な笑みを浮かべていた。  ……そう、いつもの彼だ。  なのに……何かが、おかしい。 「……お前……何でここに」  なぜ、こんな夜中に、こんな場所に。  屋敷の門は、閉められているはずだ。そのままでは中には入れない。忍び込みでもしなければ・・・・・・・・・・・。  半分、陰った顔。神秘的で不気味な、白と黒の世界に立つ、笑顔のキール。  ――何か、寒気のようなものが、ノストの背を駆け抜けていった。  動揺を隠せないノストの問いに対し、キールは、手に持っていた鞘から剣を抜き……ヒュッと、迷うことなく、その切っ先をノストに向けた。その剣身を、月の光が撫でる。  白い光の下、キールはニコっと笑って言う。 「おはよう、ノスト。起きたばかりで悪いけど、また寝てほしいんだ」 「何……?」 「今、下の階で戦ってるのは、ラスタ様と、僕の父上なんだ。ラスタ様は強いけど、父上も負けてない。様子を見に行こうとしてるなら、やめた方がいいよ」  父のラスタと、キールの父であるヴェンディン伯爵が、今戦っている。  ――それは、つまり……ヴェンディン伯爵が、レミエッタ公爵家に夜襲をかけてきたと。そう言っていた。  父は強い。放っておいても大丈夫だ。それよりも、母や使用人が心配だ。ここにキールとヴェンディン伯爵がいるなら、門番は倒されたと考えた方が賢明だ。となると、警備が手薄なはず。一体、伯爵側に何人いるのかわからないが、大人数いるのならまずい。  そしてキールは、恐らくそれを妨害するためにやってきた。抜刀したのは、行こうとしたら攻撃するという意思表示だろう。  案の定、キールは穏やかに笑って言った。 「行くなら、僕を倒していきなよ」 「……お前、何で」 「父上の命令だよ。友達だからって、容赦しない方がいいよ。僕も全力で行くから」 「お前、弱ぇだろ」 「ま、そうなんだけどね。やらなきゃいけない時もあるってことだよ」  自分が手合わせに誘うと、いつもする困ったような笑み。それを浮かべて、キールは構えた。  結果がわかっているとしても、引く気はないらしい。仕方なくノストは剣を抜き、跳んだ。小柄な体が、軽やかに舞う。  一瞬でカタをつける。  いつものように、キールの懐に一足で飛び込み、剣を弾き上げる――。  ……振り上げた剣は、虚空を引っかいただけだった。 「っ……!?」  思いもしない手応えに動揺した瞬間、真横から衝撃が来た。  わけがわからないまま、声もなく壁に叩きつけられる。全身を襲う痛みに悶える暇もなく、続けて、鋭い殺気。慌てて横転すると、頭の上を素早い剣閃が通り過ぎた。  3度転がってから立ち上がった直後、右腕に持つ剣身に、ガツン!!と重圧が降りかかった。容赦ない威力に持っていられず、ノストが剣を取り落とすと、今度はガッと首を掴まれ、そのまま足が床から離れるのを感じた。 「はい、終わり。これで君は何もできなくなったね」 「……ぐ……キール……てめ……っ……!」  ノストの首を片手で絞めて持ち上げたキールは、笑顔で言った。首を絞められて呼吸が浅いノストは、切れ切れの息で苦しげに言い、自分よりも低い位置にあるキールの顔を睨み付けた。  高身長のキールよりも上の方に持ち上げられ、足がつかない。それに、さっき全身を強打したことが響いて、体が上手く動かない。剣も落とされた。――あの一瞬で、ノストは、キールの言う通り、何もできなくなっていた。  ……今のこの状況が、信じられなかった。  さっきの攻防が、夢のようだった。完全に、キールの姿が見えなかった。何もできないまま、叩きつけられ、剣を落とされ、首を締め上げられ。  いつもすぐ剣を落とされ、両手を上げて笑う、自分より弱かったはずの、この少年に。 「……騙してた、のか……っ」 「騙してないよ。隠してただけ」  キールの腕を掴むことしかできず、ノストは霞む視界で彼を睨んで言った。キールは笑ったまま、淡々と答える。  キールは、自分より弱いフリをしていただけだった。  自分は、まったく手も足も出なかった。彼は本当は、自分なんて足元にも及ばないほど、ずっとずっと強かったのだ。  ――そして自分は、2年間もそれに気付けずに、キールの演技を信じていたのだ。   『ねぇノスト。僕達、友達かな?』  不安げにそう聞いてきたキール。  自分は、頷いた。  彼は、ホッとしたように微笑んだ。  友達だと、互いに確認した、その日のうちに。  ―――キールは、笑顔でそれを裏切った。 「それじゃ、おやすみ」  ぼんやりしていく視界。キールがそう言ったかと思うと、今度は鳩尾を衝撃が突いた。  悲鳴も上げられず、ノストは呆気なく、真っ黒な世界に落ちていった。  ……………………   //////////////////  ……目が覚めたら、すべて解決していた。  自分は、自室のベッドの上に寝かされていた。目覚めると、枕元に心配そうな顔をした母がいた。  母が言うには、自分は、2階の廊下で倒れていたらしい。あの後、そこに放置されたのだろう。  ラスタと戦っていたというヴェンディン伯爵は、ラスタに敗北し、規則違反者として捕らえられた。今頃はもう、馬車で何処かに連れて行かれているそうだ。彼のラウマケール第四位の地位を剥奪し、更迭するために、ラスタは昨夜から忙しいらしい。  まだ安静にしていなさいと言い残し、母は食事を取りに部屋を出て行った。それを確認し、一人になったノストは、静かに起き上がって部屋を出た。  不思議と、昨夜はひどく痛んだ全身が、翌朝になってみると、大して痛まなかった。少し鈍い痛みは残るが、そこまで気になるほどではない。  誰もいない廊下を、眺める。……昨夜、自分とキールが対峙した場所。  太陽の光が入る、明るい廊下だ。周囲を見渡しながら、ゆっくり歩くと、微妙に壁がへこんでいるところを見つけた。恐らく、自分が叩きつけられた時のものだろう。 「………………」  自分の首に、手を当てた。キールに締め上げられた首。指先が後ろに回り込みそうだったから、弱々しそうな外見なのに、意外とキールは手が大きかったんだなと、ぼんやり思った。 「起きたか」  ふと、横から声をかけられた。気配では周囲には誰もいないと読んでいたが、いたらしい。自分が気配を読めない相手は、この屋敷では一人だけ。  声の方に目を向けると、予想通り、父のラスタが歩いてくるのが見えた。 「……父上……」 「アリシアから話は聞いただろう。今、ようやく手続きを終えた。ヴェンディン伯は追放、代わりに第五位にいたデルフィーニ伯を四位に据え、新たな貴族を五位に昇格させた」 「………………」  ラスタが歩きながら言ってくる淡々とした言葉を、ノストはまったく聞いていなかった。――そんなことよりも、気になることがあった。  父が傍までやって来た時に、ノストは父を見ないまま、やっと小さく口を開いた。 「…………父上……キールは……」  ノストとキールが親しいことは、当然ラスタも知っていた。彼の心情を察していたラスタは、思った通りのノストの問いに、短い間を空けてから、諭すように答えた。 「……わかっているだろう。息子のキール殿も、同じだ。違反者として、フェルシエラから追放した」 「………………」  ――フェルシエラの掟を知っていたから、聞かずとも、わかっていた。ラスタに言葉として聞かされ、ノストはようやくその事実を認めた。  フェルシエラのラウマケールは、5年に一度行われる決闘試合での順位で編成される。それ以外での変更は認められない。  夜襲や策謀などによって失脚させることは、掟で禁じられている。掟を破ったら、即座に第一位の者が、それに関わったすべての者の地位を剥奪し、フェルシエラから追放する。第一位が勝手に振舞った場合は、他のラウマケールの貴族によって、第一位が追放される。 「しかし、解せないな……一体、ヴェンディン伯は何をしに来たのか。私は、ディアノストが狙いだと思ったが……」  アゴに手を当て、自分を見下ろして呟くラスタから視線を外し、ノストは窓の外を見た。  ……中庭が見えた。よく二人で手合わせした庭だ。  キールが両手を上げ、笑って降参する顔が脳裏によぎってすぐ、   『騙してないよ。隠してただけ』  ……昨夜の、白と黒の笑顔で自分の首を締め上げてきた顔に変わった。  圧倒的な実力の差で、それこそ赤子の手をひねるように自分を昏倒させたキール。  実力を隠していたこと。友達と言ったのに敵対したこと。  裏切られた。騙された。  ……しかし、そういう事実があっても、そう思えない自分がいる。自分が幼すぎるからなのか、その理由まではわからなかった。  友人だと頷いたのは嘘じゃない。  信用していたのは本当だ。  今まで一緒に過ごしてきた時間を思い返しながら、ノストは、ぼんやり窓の向こうの空を見つめていた。   //////////////////  ガタゴトと、小刻みに上下に揺れる。  左右に座っているのは、グレイヴ教団のゲブラー二人。注意深く、自分達を監視している。  この馬車は、一体何処へ向かっているのだろう。少なくとも、フェルシエラからずっと離れた、自分が行ったこともないような場所だろう。  自分の正面に座るのは、少し褪せたオレンジ色の髪をした壮年の男性。鍛え上げた体を持つ、見慣れたその男性は、自分を見つめて口を開いた。 「――キール。……なぜ、ディアノスト殿を連れてこなかった。私は、気絶させて連れて来いと言ったはずだ。おかげで私は、ラスタ殿に負けた。その前にディアノスト殿を連れてきたら、敗北は回避できたやもしれぬ」  元ラウマケール第四位に座していた、ヴェンディン伯ハリシス。剣術という共通点を持つレミエッタ公ラスタとは、若い頃に編成決闘でよく当たった。その時からの付き合いだ。  納得が行かなさそうな顔をして問い詰めるハリシスの向かいには、彼の息子のキールが座っていた。二人を乗せた馬車には、彼らと二人のゲブラーだけ。昨夜の夜襲は、たった二人だけで行われていた。母はすでに他界しているので、使用人を除けば、元からヴェンディン伯爵家には二人しかいなかった。  自分と同じその銀瞳が、静かな怒りを宿しているのが見て取れた。その視線を、キールは恐れずに、真っ向から受け止める。 「昨日のために、2年も費やしたのだぞ。お前に実力を伏せさせ、ディアノスト殿にお前は弱いと思い込ませ……すべては、外国の出だからという理由で、ラウマケールに認められぬ我が血筋のためだった」 「はい」 「掟を変えるためには……第一位の座に就くしかなかった。そのための2年を、お前はむざむざ棒に振ったのだぞ。なぜ連れてこなかった」  過ぎたことを悔いても仕方ないが、無念が残る。そんな低い声音で問いかけられ、キールは……微笑んだ。  いつもの、穏やかな笑顔で。 「すみません、父上。ノストが思っていたより粘るので、てこずってしまいました」 「あの息子がか?私も一度見たが、お前の方が上のはずだ」 「僕もそう思っていたんですがね。火事場の馬鹿力、とでも言うんでしょうか?そのうちに、ラスタ様が来られて……間に合わなくてすみません」 「……まぁ、もう過ぎたことを責めても仕方あるまい」  キールの口から淀みなく紡がれる、真っ赤な嘘。息子の言葉を疑うことなく受け止めたハリシスを見てから、キールは笑顔のまま、静かに銀の瞳を伏せ、小さく……自嘲した。  ――君と出会って、2年。  僕は、その2年で、愛想笑いばかり上手くなってしまった。  笑顔を浮かべていれば、誰も疑いの目を向けない。自分の本心が出ることも防げる。  笑顔は、僕の仮面だった。  最初は、父上のことを信じて、君に付きまとった。上辺の付き合いのつもりだった。  だけど次第に……僕は、君を本当に信用していった。友達だと思えるようになってしまった。それに気付いてしまった。  その友達との2年を、裏切る。  ……そんなこと、したくなかった。だけど、父上とすべてを賭けた2年も裏切ることはできなくて。  ―――僕は、信じるしかなかった。 「……ところで父上、相談があるのですが」 「どうした」   笑顔かめんをつけたキールが静かに切り出すと、ハリシスはこちらを見た。 「今までは家があり、そこが帰る場所でしたが、追放された以上、それはありません。ちょうど頃合ですし、僕は一人立ちしたいと思います」 「……そうだな。フェルシエラには、もう戻れぬ。お前の剣の腕があれば、どうにでも生きていけるだろう。好きにするがいい」 「ありがとうございます。父上は、どうされますか?」 「正直、何も考えていない……だが恐らく、私もそうなるだろう。血筋など気にしていられぬな。ふむ……意外と楽しいものかもしれぬ」  小さく頭を下げてキールが聞くと、ハリシスはそう言って、その厳つい顔に笑みを綻ばせた。今まで血筋に執着していた父の、めったに見ない笑みに、キールはちょっとだけ目を丸くしてから、微笑んだ。  馬車から下ろされたのは、地平線まで青々とした草原の広がる、見慣れない土地だった。遠くには山も見える。  馬車に乗っていたゲブラーから、ココは、シャルティアの中央部だと教えられた。となると、南にセントラクスがある辺りだろう。  父とは別の方向へと、キールは、風が渡る草原の中を歩き出した。馬車から降りた時に返してもらった自分の剣を手に、あてもなく歩いていく。  ……昨夜のことを思い出す。振り抜いた腕でノストを壁に叩きつけ、首を締め上げた。  腕で薙ぎ払う寸前に勢いを殺して威力を弱めたり、首を締めると言うより持っているというように、ある程度は手加減したつもりだが、彼にケガはないだろうか。まだ成長途中の体だし、何かあったら大変だ。それの確認ができないのが心残りだった。   『……騙してた、のか……っ』  その事実に驚愕し、認めながらも信じられず、何処か傷ついた顔で、自分を睨みつけてきたノスト。  思わずつられて、自分も顔をしかめそうになった。どうしてこんなことになっているのかと、叫んでしまいそうだった。  友を裏切り、敵対し、ノストを気絶させた。そのまま彼を父ハリシスのもとへ連れて行けば、自分達は確かに、ラスタには勝てたかもしれない。  だが、その代わりに、友は家を失う。――ノストを昏倒させ、それにようやく気が付いた瞬間、キールは、迷うことなく父も裏切った。 「……二重の裏切り者、か……」  ぽつりと呟き、自嘲した。  心を隠して笑うことばかり上手くなる僕と違い、君は、自分の思ったことを表現することが上手くなっていった。  ……きっと僕は、そんな自由な君に憧れていたんだと思うよ。  友との2年。父との2年。  ……僕は、どっちも裏切った。  僕は、信じるしかなかった。  僕が裏切っても、どうか君が、僕のことを友達だと思ってくれるように。  ……今思えば、なんて身勝手なんだろう。  そんなこと有り得ない。裏切り者を信じる人間なんて、いない。  青空を見上げて、キールは立ち止まった。彼のオレンジ色の柔らかな髪を、優しく風が撫でていく。  僕は君を裏切った。  だから君は、きっと、僕を恨んでいるだろう。  それでも…… 「……それでも僕は、君のことを友達だと思ってるよ」   笑顔かめんが外れた、寂しげな微笑を浮かべて。キールは、青き空にただ祈った。  ―――もう会うことはないだろう、我が唯一の友よ。  どうか君に、幸多からんことを―――   ////////////////// 「くしゅんっ……!」  唐突に、少女がくしゃみをした。それで我に返った青年は、ふと、少女が布団をかけないまま眠っていることに、ようやく気付く。少女は寒そうに少し縮こまった。  ここで見てみぬフリをして、後で風邪を引いて迷惑をかけられるのも面倒だ。仕方なくベッドに近付いて、下敷きになっていた布団をかけてやる。  と、その瞬間。 「……ごめ……んなさ……、……」  眠りながら少女が紡いだのは、「ごめんなさい」だった。何のことかと思って、夕食時のことだと、すぐに合点する。  ……おかしな奴だ。彼女は、間違ったことは言っていない。むしろそれは、ピッタリすぎるほどに事実だった。それなのに、謝る。  ……コイツはこのままでいいと、そう思う。  綺麗事を綺麗事だと片付けてしまうようになったら、きっと、今のコイツではなくなるのだろう。この輝きは失せてしまうのだろう。  眩しい心は、そのままでいるべきだ。  この少女は、絶対の信頼を置いていた者に裏切られたら、一体どうするのだろうか。  自分みたいに他人不信になってしまうのだろうか。  それとも……その眩しい心は、それでも相手を信じ続けるのか。  10年経った今でも……自分は、わからない。  他人不信になったのは確かだ。他人、特に初対面とは、まず距離を置く。  しかし――自分を裏切ったキールのことを、どう思っているのか、自分ではわからない。   『僕ら、友達だよね?』  裏切られた夜のことよりも、不安げな微笑を浮かべた昼の彼の顔が、脳裏に焼きついていた。  ……キールは、助けを求めていたんじゃないか。  大した理由もないが、そう思った。  最後の最後まで、彼のことを何一つ知らなかった自分には、彼が何を考えていたのかわからない。  真相を知るまで、この感情は複雑に入り組んだままなのだろう。 「………………」  ―――まだ親友と呼べる、初めてにして最後の友よ。  もし、何処かで生きているなら―――