第10話  嫌いなモノ

 嘘というのは、いつかはバレるものだ。
 しかし、事情があって嘘を吐かなければならない時がある。そういう時は、辻褄合わせが大変だ。
 一方、嘘を吐かれた方は、相手が自分から白状するか、ボロを出すかなどのアクションがないと気付かないだろう。
 そんなわけで、短期間で別れる予定の相手ならば出し抜ける可能性は高い。



 セルリアの捜索は、元々ラクスに依頼されたものだ。ケテルフィール侯爵家にいると聞いてもぐりこんだはいいが、すでにターゲットは去った後。そして、ケテルフィール侯爵家当主にもセルリアを探してくれるように重ねて依頼された。
 ラクスは、今自分達がいるリギストのイールス住まいだったから、まずは彼に状況を報告しようとやって来た。ひっっじょーに言いづらいが、「見つけたけど取り逃がしました!」と。
 今まで依頼を完遂できなかったことはなかったから、本当にどうすればいいのかわからなかった。任務失敗、なのだろうか。それとも続行なのか。

 ……とか考えていて。ラクスの家のドアを開く前に、一瞬、嘘でも吐いてみようと思ったが、どう嘘を吐いても自分が詰むだけだと思い、諦めてドアを開いて現在に至る。



 ゼルスは硬直していた。
 以前もやって来た、テーブルやベッドしかない、ほんっとうに何もない部屋。台所すらないのはどうかと思う。埃っぽい、生活感が異常に希薄な家。
 その部屋のテーブルに、目を閉じ、まるで瞑想するように静かに座っている赤毛の少年——ラクス。
「……あれれ?? えっ?」
 固まっているゼルスの背後から部屋を覗き込んだキルアも、ラクスを見て目を丸くした。
 ——ラクスは初めて会った時、室内だというのに長いローブを頭からかぶっていた。そのローブを今は着ておらず、年相応の半袖短パン姿をしている。
 問題は、イスの背もたれと彼の背中の間に挟まれている『モノ』だ。
 依頼主に嘘を吐こうと思っていたら、実は依頼主に嘘を吐かれていたなんて。

「おいラクス!」
「ふへえ!?」
 再起動したゼルスが荒い足取りでラクスに近付いて声をかけると、ラクスはびくぅっ!と目を開いた。寝ていたわけではないようだ。
 ラクスは水色の瞳をぱちくり瞬いて、傍に立つゼルスと、ぴょこぴょこ歩いてくるキルアとを見る。
「あれ、もしかして見つかったの??」
「そんなんはどーでもいい!お前、それ……!!」
「うわぁっ!?」
 ゼルスが、尖った耳を持つラクスの胸倉を掴んで彼の背中を浮かせた。
 一瞬、作り物かと思ったが、間違いない。それは紛うことなく、二人より小さい緑の竜の翼。
「お前、竜族だったのか!?」
「へ?! あッ、え、えーっと」
 ゼルスがガクガク揺さ振ると、ラクスはやっとローブを着ていないことに気付いたらしい。焦った顔をして、ゼルスの問い詰める視線から逃れるように目を横に泳がした。



「………………」
 ゼルスは口を開きかけ、しかし静かに閉じた。揺さ振っていた手の動きが止み、ラクスが訝しんで彼を見ると、黙り込んだゼルスはすっと手を離した。
 ……何を感情的になっているのだろう。同族だからか、それとも『同属』だからか。
 緑の竜の翼。尖った耳。それは、ゼルスと同じ竜族の証。

「…………悪ぃな。なんでもない。気にすんな」
 しばらくしてゼルスはそう言い、深い溜息を吐きつつ近くのイスを引いてそれに座った。その際にも埃が舞い、少し咳き込む。
 状況に置いていかれてポカンとしている二人に、ゼルスは自嘲するように笑んで先を進めた。
「で、セルリアだけど」
「……ん? ……あぁ〜、へぇ、セルリアね!」
「……何だ今の」
「だって名前知らなかっ……あ、で、見つかったの?」
「まぁな。取り逃がしたけど」
 なんとなく気まずい気分で、最後の1つ、空いていたイスにキルアが座ると、ラクスがゼルスに成果を聞いた。ゼルスが正直にそう答えると、依頼主の少年は落胆することもなく、「そっかー」と予想していたように言った。
「やっぱ強かったかぁ〜」
「……へ?戦ってないよ??」
 どうやらラクスは、セルリアが強すぎたために二人が逃がしたのだと勘違いしたらしい。ちょっと遅れてわかったキルアが言うと、彼は「えっ!?」と目を見開いた。
「戦ってないのに逃がしたの!? 何やってんのー!? お前ら、何のために飛族やってんの?!」
「殺すぞてめぇッ!!! ………………はぁ。ガキ相手に、何マジギレしてんだか……」
「ムッ、悪かったねーだっ!!!」
 ラクスの最後の言葉に二人が同時に反応し、それぞれ思ったことを叫んだ。……が、ゼルスは数秒後に馬鹿らしくなって溜息。キルアはプンスカ怒ったままだ。
 この二人に限らず、飛族達は皆、高い誇りを持っている。それを軽んじられた二人は怒ったわけだ。ラクスも竜族である以上、知っていると思うのだが。

「じゃあ最後、何処で会ったー?」
「この街で盗賊のおやびんやってたよ!!」
「ええええぇぇええぇぇぇえぇっ!!? 同じ街にいたの!? オレも探してたのにっ!? ってことは、オレの監視網に引っかからないように痕跡を全部潰してたんだ……く〜っ悔しい!!」
「…………けど、どっか行っちまった」
 キーーーンと響いたラクスの声を耳を塞いでやり過ごしたゼルスが、コイツ実は痛い子なんじゃないかと思いながら付け加える。ラクスは「そうかぁ〜……」と、難しそうな顔をして腕組みした。目を閉じて、むむむっと眉間にシワを寄せて考え込む。
「……舐めてた」
「ん?」
「あとは自分で探してみるよ!報酬は勝手に持ってって!」
 残念がったと思いきや、少年はすぐさま意気込んでイスから立ち、張り切った様子でドアの方へ向かう。竜の翼が生えるその小さな背中を、ポカンとしている二人は見つめる。
 ドアを開き、逆光の中、ラクスはこちらを振り向いてニカっと笑った。
「さんきゅーな!最初はびみょーだな〜って思ってたんだけど、おまえらけっこー役に立ったよ!」
「むっきー!!」
「一言余計なんだっつーの!!」
「あはははッ!!」
 キルアとゼルスの怒号から逃げるように、今のは明らかにわざと言った様子のラクスは、おかしそうに笑いながら外へ飛び出した。閉まったドアに、キルアが投げつけたイスが激突した。
「むぐぐー!! 外したー!!」
「……お前、結構過激だな……今更か……」
 悔しそうにだんだんと足踏みするキルア。そういえばコイツは、初対面で飛び蹴りをしてきた過激派だった。
 ラクスと会話しただけで、なんだか怒り疲れた。ゼルスは立ち上がり、俺らも行こうぜと言おうとして、はっとした。

 今、ラクスの依頼は、何はともあれ終了したのだ。
 そして、キルアとは、ラクスの依頼でたまたま一緒になっただけ。
 今、自分がキルアと一緒にいる理由がない。
 だから、そんな言葉をかける資格もない。
 事件を清算できずにいる自分に、資格はない。



「ッッッふぇっくしゅーーーん!!!!」
「うわっ!?」
 とか考えていたら、横から盛大なくしゃみが飛び出した。床の埃が舞い上がり、視界を白くぼかす。モロに息を吸い込んでしまったので、ゼルスは咳き込んだ。
「げほげほっ、うう、ココ埃クサーイ!! ゼルス、外出よ出よー!!」
「お、おい押すなって!」
 キルアは、ゼルスを後ろから押して急かしてくる。急がされるまま慌てて家の外に出て、二人はやっと新鮮な空気を吸い込んだ。
「っぷっはーーー!! でもでも、コレでもうココ来なくていーんだよね!よかった〜」
「……そーだな」
「えっとー、イールスの支部行ってお金もらってー、そしたら今度は何処探そっか??」
「……ん?」
 ぴょこぴょこと大通りの方へ歩き出しながら言うキルアの一言に、立ち止まったままのゼルスはやっと彼女を見た。キルアも足を止めて振り返り、にっこり笑顔で、わかってるぜと言わんばかりにピースして言った。
「ゼルス、シドゥ探すつもりデショ?? ボクも、シドゥとセルリア気になるしー。それに、オスティノのおじちゃんの依頼、まだ続いてるもんね!」
「……あ」
 ちゃーんと覚えてるんだからねっと、得意げに言うキルア。そういえば、とゼルスもオスティノの言葉を思い出した。

  『私からもお願い致します。ぜひ、セルリアを探し出していただけないでしょうか。……それから、わたくしの今の依頼を引き継いでペンダントも取り返していただけないでしょうか。報酬は上乗せします』

「おじちゃんは二人で、って言ってなかったけど〜、二人で探した方が楽デショ〜?」
「……そーだけどな……本当にそれだけか?」
「ぎくぅっ!」
「ああ、うん……突っ込まないでおく」
 むしろ裏があったことでホッとした。コイツが無償で働くなんてどんな天変地異だ。コイツに裏があるのは知っている。
 食べ物と楽しいことと勧善懲悪には積極的なキルアだが、人の手助けをするというのはなんだか違和感を覚えた。その「人」が、同族や人間の友達ならまだいい。その相手がにっくき竜族の自分なんだから、奇妙なのも当然だ。
「え〜?何でバレたのー?!」
「そりゃお前、俺のこと嫌いだろ?」
「うん!」
 試しに聞いてみたら、この笑顔である。まぁ自分も、うるさいしガキンチョなキルアが嫌いだからお互い様か。
「んとねー、キライと、大キライと、大スキの3つがあってね、竜族は大キライだけどゼルスはキライ!」
「……中の下ってわけね。お前、敵多いな」
「大キライなのは2つ。キライはゼルスと悪いオトナとラクスとかで〜、あとはみんなスキだよ??」
「極端だな!? つーか悪人と俺は同レベルかよ!!」
 キルア図式で単純化されるとそうなってしまうらしい。ちょっとそれは嫌だ。
 そんな訴えは無視で再び歩き出すキルアの後を、つられてゼルスは遅れて追う。
「んじゃゼルス〜、まず何処探そっかー?シドゥ、何処行ったんだろ〜」
 再び、同じ問い。まだ二人で探すなんて一言も言っていないのに、勝手に決めきっている。
 前を歩くキルアが前を向いていてよかったと、ゼルスは思った。
 思わず口元に浮かびかけた微笑の余韻を残して、ゼルスは答えた。
「……まずは、ルプエナを探してみるか。アイツ、ルプエナで消えたんだから」
「おっけー♪」
 キルアがくるっとターンで振り返った頃には、口元は元に戻っていた。
 黒曜石のような深みのある双眸の輝きは、楽しそうだった。

 ——理由のある裏を持つ、ハイパーボイスなガキンチョだけど。おまけに、嫌いだって公言もされてるけど。
 変だな俺。今まで一人の方がいいって思ってたのに。なんかまんざらでもないし。
「よし……そんじゃ行くか、キルア!」
「ん?? 先に支部でお金だよね?どしたのゼルス?」
「…………先走った!!!」
 キルアに指摘されるなんて終わってると、ゼルスは顔を覆った。





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「私の視野は、大自然」

 高い声音とともに白い指先がふわりと踊り、そっと唇に触れた。
「……そう聞いて、植物全般だと思ってたってところ?残念でした。私の定義する大自然は、木々や草花、海、空、そして貴方も視る大地よ」
「ははっ、そりゃ予想外。そんなに広範囲だったなんてねぇ。森とか避けてたけど無意味だったってわけか」
 背後から聞こえてきた声に、肩を竦めて答えたのは暗い赤の長髪の少女——シドゥだった。
 まったく接近に気が付かなかった。シドゥは内心で苦笑しながら、声の主を振り返った。
 声から予想したように、若い少女だった。腰まで届きそうな琥珀色の長髪が、風で左右に忙しく流れている。淡い色のロングスカートが清楚な雰囲気を醸し出しているが、今の真剣な表情がそれを台無しにしていた。その頭の両端から伸びる長い耳が特徴的だ。
 大きな谷ザクスの近く。木々も草も生えていない荒れた大地は風通しがよく、乱暴に二人の服をもてあそぶ。

 長い耳を持つ少女は、焦茶色の目を細めた。
「……でも今回は、貴方を追ってきたわけじゃないわ」
「ふぅん?」
「脈動を辿ってきたら、貴方に行き着いたのよ。でも貴方自身からは感じない。……心当たりがないとは言わせないわよ」
「あぁそうか、こっちは隠しようがないもんねぇ。アタシ自身だって勘違いしてくれたら楽だったんだけどなー。さすがは参謀様、そんな勘違いはしないわけね」
 ひょいっと軽い動作でシドゥが取り出したのは、赤い石のペンダントだった。——レナが持っていた。
 ペンダントの紐に人差し指を通してペンダントをくるくる回しながら、シドゥは面倒くさそうに言う。
「アタシたち自身は探せなくても、コイツは辿れるってわけか。となると、いつまでもアタシが持ってるのは都合が悪いねぇ」
「それを渡しなさい。いえ、そもそも……それは、何なの、、、?」
 少女が警戒した様子で問う。何気ない立ち姿はすでに臨戦態勢だ。
 ペンダントを握り締め、シドゥはくつくつ笑った。
「アンタらも知ってるはずだけどなぁ?」
「………………」
「ずーーーーっっっと、昔の話さ。思い出してごらん?『心当たりがないとは言わせないよ?』」
 少女が言ったセリフをそっくりそのまま返し、シドゥはすっと背を向けた。直後、その鼻の先を下からせり上がった何かが掠めた。
 荒地の風景を遮断したのは、透明な輝き。目の前にそそり立った氷の針の壁を見上げ、シドゥは肩で小さく嘆息した。
(見逃してくれるわけない、か)

「二度は言わないわ。それを渡しなさい。そしてすべて話しなさい」
 この氷の針のように、冷たく鋭い声が後ろから響く。そんなことわざわざ言わずとも、こちらの答えはわかっているくせに。
 シドゥは背を向けたまま、ふっと笑んだ。
「いいよ」
「……?」
 ——当然、拒否の言葉が返ってくると思っていた。少女が怪訝そうに、しかし逆に警戒を強めた瞬間、シドゥは彼女を肩越しに振り向いた。
「アタシを捕まえられたらねっ!!」
 氷の壁を避けて駆け出すシドゥを、少女は内心で困惑しながら目で追う。なぜなら、『今、自分から逃れられることはできない』と向こうだってわかっているだろうに。
 もちろん、シドゥだって逃げ切れるとは思っていない。しかし不敵に口元に笑みを浮かべたまま、呟いた。

「こっちには敏腕のサポーターがいるからねぇ」
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